互联网CPU想挑战Intel

原创 2002年02月01日 16:01:00
互联网CPU想挑战Intel
本报记者    李学凌
    尽管隐姓埋名,5年一言不发,Transmeta的名字还是为许多人知道。是的,这就是那个震惊世界的自由软件Linux之父Linus Torvalds工作的地方,Linus曾经说,公司给了他一个轻松的环境,使他能够利用上班的时间来开发Linux核心代码。1999年,自由软件风潮横扫了全世界,微软几次站出来公开诋毁Linux,在软件世界产生了重大影响。这家公司留住了这样的能人,却沉默寡言,他的目标肯定不是打碎微软的软件帝国,但是又有几个人能够想到,他要挑战Intel。
    事实证明,Transmeta公司不仅仅是一个给Linux之父提供饭碗的地方。这个小公司突然发布了一款微处理器的设计方案。公司撕破面纱,漏出了“斯嘉丽”一样美丽的面容,但是她并不温柔,野性难训。这款处理器叫做“基于软件的智能微处理器”,英文名字叫做“Crusoe”。这个微处理器的设计彻底摒弃了传统微处理器的设计思想,以软件为突破口,解决了以往许多必须通过硬件才能实现的功能。这种软硬结合的设计思路使“Crusoe”在提高性能的同时保持低能耗,真正做到了满足面向互联网的现代移动计算的需要。未来,人们使用的最多的上网设备不是台式电脑、笔记本电脑而是方便好用的掌上电脑、移动电话、双向寻呼机。在台式电脑Intel是当然的霸主,但是在便携和移动上网设备中,还远没有形成垄断。能够真正理解“软件化的微处理器”的人并不多,但是要有Linus这样的系统软件高手在,就足以使人们相信,Intel遭遇了意想不到的敌人。新的微处理器意味着今后手持上网设备将具备和今天的台式机或笔记本电脑同样强大的网络业务处理功能。而不像目前人们使用的便携式上网设备那样,只支持文本电子邮件,不能打开邮件中附代的文件,更不能运行媒体软件。
    Crusoe和Intel的产品互相兼容,目前为Intel设计的软件都可以在Crusoe上运行,但是这并不是一款普通的Intel体系兼容芯片。它的厉害之处在与它通过软件实现对Intel产品的兼容。用软件模拟硬件,独创的设计思路使芯片的硬件结构大为简化,体积急剧缩小,同样速度的微处理器,Crusoe的仅有英特尔芯片的四分之一大。Intel推出的移动芯片功能也越来越强大,但是能量消耗也急剧上升,这可能成为致命弱点。Transmeta公司可以用升级软件的办法来增加芯片的功能,微处理器可以用软件来升级。体积更小、发热量更低、更省电、软件升级——这是一场翻天覆地的变化。
  最初上市的Crusoe有两种型号都是针对上网设备和超轻笔记本电脑设计的,如TM3210芯片,有333兆赫和400兆赫两种产品,内置Linux操作系统,非常适合主要运行浏览器的手持上网设备。性能更强一些的TM5400有500兆赫和700兆赫两种,用于可以运行Windows系统的笔记本电脑。为移动互联网量身定做的CPU向没有一点思想准备的IT产业领导人发起强力冲击。国内曾经有过激烈的讨论,说中国该不该开发CPU这样的信息产业核心技术。在我们还在争论的时候,一个这样的小公司居然借助互联网的魔力把自己设计的CPU拿出来挑战Intel,着实让大家都吃了一惊,当然Transmeta公司自己不会投资生产线去生产这些产品,他们只管设计处理器,生产可以由其他大公司来完成。到底谁会支持他们,目前还是一个秘,但是可以肯定,Intel决不会支持。
    《微处理器》杂志的分析家Drew Peck说,这个产品必定让Intel和AMD寝食难安。真正让他们难受的是,半导体行业的天才忽然联合软件组成了一支军队——那些最不可能走到一起的人,团结起来了。
    Transmeta公司的投资人是微软公司的创始人保罗·艾伦和著名的金融大鳄索罗斯。这两个性情迥异的人走到一起,究竟要把世界改造成什么模样?
    “这是一个有希望的集体”Gartner集团的分析家说,“但是和Intel作对,并不是什么好事情,可当我看到微处理器市场诸多的应用时,我还是坚信,真正的发明一定会出现。不同的产品需要不同的处理器。”不管怎么说,挑战Intel都是一件痛快淋漓的事,毕竟人们没有忘掉信息产业里激励几代人的“车库神话”。
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