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OTA——回顾历史 展望未来

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OTA——回顾历史 展望未来

微软会“召回”它的Windows产品吗?因为设计缺陷,Sony 与 Panasonic 曾经为手机召回蒙受了上亿美元的损失;而尽管操作系统漏洞同样会给电脑数据带来灾难性危险,微软或者使用其软件的电脑厂商却从没有打算召回相关产品,而是不停地发布新“补丁”让用户更新相关软件。在互联网普及的今天,用户通过下载软件更新进行电脑软件升级相当容易,而手机系统的更新却难以做到如此方便。现在,出于对消费者权益的保护,中国建立手机召回制度的呼声越来越高,通信厂商该如何应对?

2004年3月初,日本NTT DoCoMo的用户对仅上市一个月的3G FOMA N900i手机提出投诉。3月7日,NTT DoCoMo宣布在该系列手机中存在软件缺陷,并表示已售出的16万部该款手机都存在“重新启动缺陷”。不过就在2天前,NTT DoCoMo已经将软件升级发送给了16万名用户,可使用户立即安装下载缺陷软件修补程序,既不用去商店,也不用与客服人员进行交涉。除了软件缺陷,该公司还通过在线方式对现有库存产品进行了升级,在商业网点对软件进行重写使得N900i系列手机得以继续销售。让NTT DoCoMo能如此迅速解决问题的是创道公司(InnoPath)针对完整的手机召回制度的需要提供的DeltaUpgrade OTA软件管理框架。空中下载OTA技术(Over The Air Technology)正在成为新一代手机的必备功能,它不仅能够帮助厂商方便地完成手机固件更新,而且有助于促进运营商的无线数据业务推广,具有极为广阔的发展前景。

OTA应运而生

对OTA技术的需求最早出现在2000年的日本。移动用户迅猛增长、对新兴通信技术和手机的要求也越来越高,新推出的手机更加智能化和多媒体化,往往配置了先进的处理器芯片、安装了网络浏览器和媒体播放器等各种应用软件,有的还配备了摄像头等附属设备。这样的手机尽管功能更丰富,但比那些仅有通话功能的手机也更容易出现问题。手机也会像PC一样死机或者丢失内部数据,甚至还面临着手机病毒的威胁,按日本相关法规厂商也只能被迫对这些出现了功能故障的手机进行召回,增加了额外的成本。有什么方式能帮助厂商方便地更新手机系统软件而不需要再召回问题手机呢?空中下载技术OTA由于其突破性的理念应运而生,它可以通过移动通信(GSM或CDMA)网络的空中接口对移动数据及应用进行远程管理,而空中接口可以采用WAP、GPRS、CDMA1X以及广为普及的短消息(SMS)技术,这样手机系统更新就可以通过无线下载方式来进行,就像PC通过互联网下载软件更新一样方便。

然而在2000年至2002年间,用空中下载方式的软件更新被认为是不可能的。因为,9.6kilo bits/秒的无线网络速度较慢,缺乏SSL支持、数字签名和证书等网络安全保障,此外,由于以前从未使用过,人们对使用差分的固件更新的可行性还存在疑虑。在固件空中传输技术FOTA (Firmware Over-The-Air)出现之前, 使用差分技术的固件更新需要先在有线的环境下进行测试。使用有线数据传输速度更快,可以达到19.6 或 38.4 kilo bits/秒,在工厂或服务中心进行也使得系统更新更安全。面临市场需求和技术制约,创道公司为OTA的发展开辟了道路。

早在2001年创道公司就率先进行在线固件更新,在2001年研发成功并于同年提供给NEC,2002年4月又成功商用于NEC/Panasonic/Sharp 的工厂和NTT DoCoMo遍布于日本的客户服务销售营业厅。更重要的是,创道公司通过世界首个在线更新证明了利用差分技术进行的OTA更新是可行的,这就打消了人们对OTA的最大疑虑。

2002年2月,NTT DoCoMo率先提出了一个最有气魄的计划,让使用其移动业务的用户能够通过无线OTA方式进行手机软件更新。这样,用户需要增加、修改、变更和删除手机应用菜单时,无须做任何硬件更换,只要随时随地通过OTA功能,利用从OTA平台发来的信息就可修改手机的内容,从而能轻松得到所需的应用服务。应其合作伙伴NEC的要求,创道公司启动了OTA软件更新解决方案DUSA(DeltaUpgrade Static Addressing)1.0的研发。

这项革命性工作的完成需要很多技术上的突破以确保OTA的可行性,例如,进行软件更新所需要的差分文件的尺寸需要更小,固件更新也不可能是实时操作系统RTOS(RealTime Operating System)模式,此外,还必须采用数字签名和SSL级别数据压缩以保证数据安全。然而创道公司仅仅用了20 个月便完成了FOTA的开发和测试,为商用做好了最充分的准备。第一个5个月用来开发准备于2002年7月要进行实验室测试的模型,第二个5个月用来完善于2003年初要进行实网测试的模型,最后的几个月则将客户端软件移植入新的手机为商用做好准备。2003年10月,创道公司、 NEC/Sharp以及NTT DoCoMo共同合作成功推出了世界第一个FOTA商用,这一大范围的商用使得NTT DoCoMo和它的手机制造商很快地获得了投资回报,也确立了创道公司在OTA领域的领先地位。

OTA潜力无限

NTT DoCoMo成功的商业模式为人津津乐道,而最底层的秘密却只有少数的智者才能发现,他们或许会保持沉默,但桃李不言,下自成蹊。OTA不再是NTT DoCoMo所独享的秘密,它迅速地在全球市场上流行起来。中国联通在2003年宣布其FOTA开发计划,KDDI 于2004年7月宣布成功完成FOTA的测试并将于2005年中完成商用,Orange在2004年的10宣布成功完成FOTA测试,一家美国运营商于2004年11月将FOTA商用化并将2005年1月对外宣布,SKT尽管在2003年曾暂停FOTA的商用但计划于2005年重启FOTA的商用……国际上领先的运营商对FOTA的态度从看起来不错转向认为必须使用,所有领先的CDMA运营商正在积极地计划或推出FOTA商用,主要GSM运营商也在积极地计划/实施于2005年至2006年推出FOTA的商用,业界普遍认为FOTA是实施3G不可或缺的,FOTA将于2005年初在世界主要地区如日本、美国、欧洲、韩国、中国进行商用,世界范围内,至少8到10家运营商会在2005年中将FOTA推向商用。

为什么OTA会获得运营商和设备厂商的迅速认可?它未来的发展方向在哪里?它真的会成为3G时代手机的必备功能吗?创道公司认为,最重要的判断标准和指路牌应该是市场需求,当我们分析过OTA技术体现的市场需求,就不会对它拥有的无限潜力感到惊讶。

OTA技术的一个应用方向是移动设备管理MDM(Mobile Device Management)。移动通信的发展让手机不再是一个简单的通话工具,而是拥有更多的娱乐功能、个人信息管理功能、多媒体功能,人们希望利用手机来玩游戏、听音乐、上网、拍照……复杂的功能带来了复杂的设备管理,当用户出现手机黑屏、莫名其妙的死机或者其他软件故障、错误删除或者遗失了手机中存储的数据、希望将数据从旧手机复制到新手机时,他们迫切希望能够享受到如同IT技术人员提供给PC用户那样方便的设备管理服务,如通过无线网络进行远程问题诊断、故障修复、软件升级、参数更新、管理用户数据等。通过OTA,能够方便有效地改善手机品质提高客户满意度,在客户支持服务和手机售后保修方面为厂商节省大量成本。

OTA技术的另一个应用方向是手机功能升级,有助于改善用户体验和使手机更加个性化。首先,可以促进手机的用户界面(UI)客户化,通过空中下载更新指令,实现UI表面更新或者程序升级,这样,运营商可以方便地删除已经中止的服务或者增加新的服务功能,而这种改变会迅速地反映到手机用户界面中。此外,手机用户还可以通过空中下载软件进行杀手级应用安装和升级,比如病毒防御、Flash播放器、即时聊天信息软件、J2ME等,这就使原有手机的功能得到了最大限度的提升。

现在,越来越多的运营商认识到,OTA作为手机基础软件可用来促进无线数据服务的推广。传统的STK(SIMCard ToolKit)卡由于指令菜单修改不方便,如果想更换菜单则必须换卡,因此难以在移动增值服务方面做广泛推广。而应用了OTA技术的手机当用户要增加、修改、变更和删除应用时,无须做任何硬件更换,只要随时随地通过空中下载功能利用从OTA平台发来信息就能轻松得到所需的应用服务,同时运营商还可通过这种自动快速的问题诊断和解决改善客户服务。OTA技术让移动数据服务的使用更简便,运营商可以迅速通知用户提供了新的服务,用户也只要进行简单操作比方利用“一键通”方便地下载这些业务。OTA技术促进了无线数据服务更加多样化、系统化和具有主题的个性化,应用及内容服务商可以不受平台限制开发出更多贴近用户需求的服务,如互动娱乐、信息点播、银行和证券交易以及位置服务等,用户可以根据个人喜好通过空中下载使用各种数据服务或者定制具体业务的手机菜单。当前数据业务在运营商收入中所占比重不断扩大,这促使运营商推出更丰富功能更强大的数据业务,想想PC用户对于不断升级硬件的感受就能体会到手机用户此时的心情,幸运的是,运营商可以通过OTA技术对用户实施手机软件新版本升级和新应用软件的安装,而不需要为了使用新兴数据业务频繁地更换手机,这对用户无疑是个惊喜。

无论对于通信运营商、设备制造商而言,OTA技术都展示了它的强大魅力,将OTA集成到移动通信系统中已经成为业界的共识。创道公司认为,在未来将会基于一个专一平台来进行手机生命周期管理。国际移动通信业界团体开放移动联盟OMA(Open Mobile Alliance) 目前也正在致力于推进OTA技术的标准化,基于统一的标准来实现手机软件更新的即插即用(plug-n-play)。传统的手机生命周期管理包括参数配置、固件更新、设备诊断、功能升级和用户数据管理等,对于集成了OTA的手机管理来说,上述功能都可通过一个统一的手机管理平台实现模块化的即插即用,该平台基于移动核心网络和其BSS/OSS系统以及MMS、E-Mail、WAP等服务平台,通过OTA来远程实现各项手机管理功能。

根据创道公司实施的大量成功案例,对终端用户来说他们同样可以受益于未来的OTA解决方案。当手机出现问题时,可以利用远程诊断技术自动地或简单发现问题的原因,利用远程参数设定或OTA软件更新解决问题,这样就能更简易快速地找出和解决问题;当用户需要漫游或更换运营商时,运营商可以帮助你利用OTA进行远程参数的设定,而不必每次都亲自跑到营业厅去办理;当有新的服务和新的升级时,运营商会通知终端用户新的服务或软件升级,对新服务或升级感兴趣的终端用户只须按一下键,其它的事情就会自动完成,包括下载,安装、更新以及激活;当有新功能或功能升级时,终端用户可以对需要安装或升级的功能进行选择(包括 UI look-and-hear),所有的功能都可以自动地和保持一致性地安装或升级,最终用户也可以删除不想要的功能。

小结:OTA更新技术越来越成为“必须”的功能,它在市场中和标准化团体中已经成为热门话题,第一梯队的运营商正在领导OTA固件更新的实施,虽然它是在日本首先实现商用,但在亚洲、欧洲和北美的运营商的商用也指日可待。OTA更新技术的应用将越来越广泛,它不仅仅用于参数配置和固件更新,还具有更广泛的应用和更宽泛的潜力;OTA 的作用大大超越了成本节约,它能够加强服务和创造竞争的优势;所有现存的以及未来的OTA服务会更加完整和集成化,它会在一个平台上整合所有的OTA软件更新和其它服务。可以说,OTA 更新将成为实现增值,拉动收入的用户服务的基础,作为OTA技术的领先厂商,创道公司将帮助运营商和手机厂商在未来的竞争中乘上“空中客车”腾飞。

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