怀揣数百台矿机、伺机踏入“魔鬼城”的比特币矿商,真的可以挽救这个破烂不堪的小镇吗?

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作者 | Joshua Brustein

编译 | 王柯凝、kou

 

谁都不曾想到,比特币会为这座落魄不堪的鬼城带来一丝黎明的曙光!

 

未被拆除的建筑正在摇摇欲坠,年轻人也早已迁往别处,人口老龄化严重,住在镇上的居民少的可怜……加拿大的 Ocean Falls 小镇被人们戏谑地称为“鬼城”。谁也看不出这个小镇曾经有多么的繁荣。人们期待着有个救世主降临,来拯救这个落魄不堪的小镇。

 

虽然小镇地处偏远、人口稀少、落魄不堪,但其电量廉价且丰富,任何高耗电企业都能在这里一展身手。

 

终于,比特币矿商 Kevin 的到来,为小镇带来生机。他花了两年多的时间建立了一个数据中心,小镇一下子热闹起来:承包商挤满了小镇,酒吧里充满了比特币爱好者,大肆谈论着区块链技术和加密货币。

 

但是,比特币挖矿并没有为小镇提供多少就业机会,人口老龄化问题依然很严重。比特币挖矿业能否长存下去?它能否为小镇带来希望?小镇又能否成功转型,走上复兴之路?接下来,跟随作者,一探究竟!

 

 

 Kevin Day花了两年半的时间在一家旧造纸厂建立了一个基于比特币的数据中心

 

1971年,在加拿大的偏远小镇 Ocean Falls ,11年级的学生 Greg Strebel 为介绍该小镇的书写了一个序言:“小镇上的很多路都是用木头铺的,天气也并不像人们所说的那样糟糕,还有新建的学校。不过,最重要的还是造纸厂。”

 

书中提到:"对大多数人来说,'工厂'可以带来某种安全感,只要工厂正常运作,伴随着大量的蒸汽飘出,整个小镇都充满了动力。"

 

然而,好景不长,这一繁荣景象转瞬即逝。 就在 Strebel 二十多岁的时候,小镇就彻底落魄了:未被拆除的建筑早已摇摇欲坠;Strebel 和大多数曾经住在那里的人一样,早已迁往他处;小镇上的人口曾一度达到5000人的巅峰,而现在也早已不到100人……

 

比特币挖矿业务落脚小镇

 

就在这个夏天,工厂里突然传出一种新的声音,持续不间断的发出嗡嗡声,响的就连远处的码头和旧消防站都能清晰地听到。

 

成千上万风扇的“嗡嗡声”

 

这是成百上千个小风扇吹过数百台微型计算机产生的噪音,这些小风扇24小时不间歇地运行,使机房保持较低的温度,而这些微型计算机也在马不停蹄地挖矿,试图挖出更多比特币。

 

近 40 年了,Ocean Falls 小镇在不断的尝试中失败了一次又一次。现在,比特币挖矿业在小镇落脚了。造纸厂倒闭以后,小镇的经济每况愈下,但是并没有完全消亡,旧造纸厂的供电大坝仍担负着为 Ocean Falls  小镇和两个邻镇供电的任务,产生13兆瓦的电力。

 

而居民的用电量很少,即便是冬天,他们的用电量也不到三分之一,这为新工业在这里诞生奠定了基础。

 

除此以外,供电大坝并没有连接到国家电网,这一缺点转而成为一个优势:任何高耗电企业都可以在这里一展身手。

 

     

Ocean Falls小镇大坝已经有100多年的历史

 

虽然 Ocean Falls 小镇的电力廉价,但也有个致命的缺点:地理位置偏僻,距温哥华大约300公里,人们只能乘船或飞机到达,这让大多数行业望而却步

 

小镇上的恶劣天气也让人望而生畏,这里的冬季十分漫长,狂风雨雪肆虐。

 

赌场、酿酒厂、大麻厂等商业计划,都以失败告终。还有人试图将小镇上的水卖到加利福尼亚或沙特阿拉伯等地,也都无疾而终。现在,小镇上唯一重要的业务是三文鱼养殖。

 

就在几年前,这座大坝所属的私人电力公司 Boralex 突然接到很多比特币矿商们的电话。这些神秘的矿商们摆脱了实体生产企业的约束,加密货币依赖于去中心化的计算机网络确认交易,并奖励挖到新比特币的矿工。

 

从本质上来说,挖矿就是把电变成钱。

 

随后,比特币价格不断上涨,采矿设备也从简单的个人电脑,升级到配备专门硬件的数据中心,这足以吞噬整个小镇的供电。对于比特币矿商来说,最大的矿场在中国,新疆、内蒙古和黑龙江等地的火力发电足以支撑数据中心硬件设备的正常运行。

 

另外,这些矿商也竞相在全球范围内寻找适合挖矿的地方,最理想的地方一定要天气凉爽、政局稳定拥有充足的水利、电力,还有就是,挖矿消耗大量计算力,会产生碳排放,矿商们也要避开相关部门的审查。Scandinavian、加拿部分地区和美国北部等地区都掀起了比特币采矿热潮。

 

越来越多的矿商打电话给 Boralex 电力公司寻求合作,公司将这些电话都转接到了驻哥伦比亚省的经理 Brent Case 那里。

 

虽然 Case 不了解比特币,但他很喜欢和别人聊天。Case 自称是布须曼人,他很喜欢向人们讲述在船上生活一个月是什么样子,如何在加拿大的荒野中求生,或者是一只熊如何差点把他活活剥皮之类的故事。

 

很快,他意识到,这些打电话过来的投机者根本不知道如何启动自己的计划。Case 讲到:“这些投资比特币和区块链的人都天真的以为,无需做任何功课,他们也能轻松地在这里启动项目。”

      

Brent Case

 

这对于 Case 来说并不是什么新鲜事,总是有各种人来到小镇上寻求发展。Case 也一直在寻找小镇的救世主,当他听了温哥华商人 Kevin Day 的商业计划时,感觉救世主就在眼前

 

在 Case 的帮助下,温哥华商人 Kevin 花了两年半的时间,把旧造纸厂的其中一层改造成了数据中心

 

今年7月,第一批挖矿服务器正式运行,但也出现了很多问题

 

和其他地方一样,比特币挖矿基本上不能为当地居民提供永久性的工作岗位,也不会刺激相关企业落户小镇。这还不是最为关键的问题,因为服务于任何用途的数据中心都会面对这一尴尬处境。

 

问题的关键在于比特币自身有很大的不确定性

 

当温哥华商人 Kevin 第一次联系 Case 时,比特币的价格约为 400 美元,等到了去年 12 月,比特币的价格就已经飙升到 2 万美元。照这个趋势来看,温哥华商人 Kevin 或许会成为电力公司 Boralex 长期稳定的客户。

     

该工厂是庞大工业园区中唯一幸存的建筑之一

 

就在我们要为 Ocean Falls 小镇欢呼时,意外却发生了:比特币崩溃了

 

 

Ocean Falls Blockchain 公司建立

 

Ocean Falls 小镇隐匿在不列颠哥伦比亚省一个条件险恶的海岸线延伸线上,覆盖着松树林的陡峭山脉从宽阔的河道中出现,河水流入太平洋。从数英里以外向这里看去,Ocean Falls 小镇唯一的迹象就是一条从供电大坝上延伸出来的电力线

 

当游客靠近码头时,首先映入眼帘的是一个废弃的大型酒店,屋顶已经开始坍塌,但还是比街对面的建筑好得多。旧造纸厂在一个锁着的门后面,从山上步行到大坝也就需要十分钟。顺着这条路往里走,建筑越来越糟糕,很快,你就会看到大部分地面已经被草丛覆盖。

 

现在,小镇上大多数居民都远离了这个老旧的前市中心,住在靠海的道路两侧。

 

镇上唯一的消遣就是 Saggo 酒吧,周一、周三和周五的下午4点到7点营业。

 

镇上还有一个邮局,政府还打算建一个新的渡船码头,并安装一条光纤。就连当地人对政府的这一决策也颇为困惑,因为外界大多数人都认为,Ocean Falls 小镇已经沦为一座鬼城。几部纪录片和网站上列出的“被人遗忘的地方”更是加深了人们的这一看法。

 

2010 年,一部介绍 Ocean Falls 小镇的纪录片在温哥华播出,这吸引了温哥华商人 Kevin 的眼球。那时,他正在经营一家销售铃声的公司,他还跟做酒店生意的朋友提起,这个小镇很适合做生态旅游。

 

随后,他也将这个小镇忘得一干二净

 

无独有偶,一个小额信贷业务让 Kevin 转向比特币领域。到了 2015 年,他在脑海中已经构想出了一些有关区块链的创业灵感:比特币等去中心化项目的基础技术。他首先想到的则是比特币挖矿事业

 

四十多岁的 Kevin 是一个精力充沛、体格健壮的人,他的乐观精神让人不得不叹服。谁也没有想到他会在这片荒野上建立一个数据中心。因为当他被问及是否对电子工程有所了解时,他的答案是,了解的并不多

 

“电脑是用电的,这个我知道”,Kevin 说到。

       

第一批挖矿设备已于2015年7月开始运营

 

跟 Case 通了多次电话后,Kevin 乘飞机到了 Ocean Falls 小镇。面对无数的技术问题,Kevin 有一个非常简单明智的策略:技术问题交给 Case 解决。Case 开始为 Kevin 效力。

 

最终,小镇的电力公司同意向 Kevin 的公司(Ocean Falls Blockchain)出售电力,并且补贴率很高

 

Ocean Falls Blockchain 公司从来没有和小镇的电力公司讨论过财务条款。直到今年 2 月份,公司的一份投资者报告称,每千瓦时的电费还不到 4 美分,这个价格低的惊人,甚至还不到1986年输送给附近两个镇电量的一半。现在,小镇的电力公司收费标准并没有公开,该地区另一家比特币矿商称,Ocean Falls Blockchain 公司基本上算是免费用电

 

Ocean Falls Blockchain 公司告诉投资者,公司将从小规模起步。2018 年底,公司将从小镇的电力公司购入 6 兆瓦的电力,每年采矿获利约 570 美元。公司还计划将能源消耗增加到 20 兆瓦,再扩展到附近的其他地方。到了2021年,公司将拥有 17,500 个比特币挖矿单元,耗电量将超过 30 兆瓦

 

Kevin 从中国运来了数百台 S9 “挖矿”设备,支撑创建比特币所需的算力。另外,他还购买了重达半吨的变压器。在旧造纸厂最坚固的一个大房间里,还安装了巨大的风扇,以便冷却计算机产生的热量。

 

Kevin 成了小镇上的明星,他的承包商曾经一度塞满了整个银行大楼的公寓。他经常在 Saggo 酒吧停下脚步,喝上几罐啤酒,参与到当地人的区块链会谈活动中。他甚至还买下了镇上最大的房子

       以前的市区大多已被遗弃

 

尽管这在当地引起了不小的轰动,但是, Ocean Falls Blockchain 公司仍然面临着巨大的阻力。

 

2017年,公司开始在加拿大股票市场上融资,以便购买挖矿设备、构建基础设施。这是当时比特币公司最流行的一个策略。他们假装买入加密货币,推动比特币价格上涨,一旦价格停止上涨,Kevin团队撤出,股价开始暴跌

 

但是,在比特币的价格上,并没有什么操纵方法。今年2月,Ocean Falls Blockchain 公司根据比特币 1.1 万美元的价格做了财务预测。比特币的价格降低,这就意味着公司的挖矿价值下降了。

 

今年 7 月初,比特币的价格已经跌破7000 美元。但是,他对股价大幅度下跌不屑一顾,并声称就连巴菲特也不会担心股市的短期波动。虽然比特币短期价格波动较大,但长期看来,比特币的价格一定会上涨。

 

 

 

困难重重

 

今年包括比特币在内的加密货币价格暴跌,迫使一些矿工重新考虑挖矿计划。

       

比特币价格(橙色线)如过山车一般跌跌涨涨

 

另一家大型采矿公司 Hive Technologies 的首席执行官 Harry Pokrandt ,已经开始了探索:在采矿和其他云计算任务之间在服务器上进行跳转,比如视频处理。Pokrandt 表示,“现在,规模小、效率低的小型矿商更受排挤。我们经常会接触一些想出售采矿业务的人,但是,Ocean Falls Blockchain 并不在其中。”

 

Kevin 并没有如期使用这么多电量。现在,比特币挖矿的用电量还不到 1.5 兆瓦,远远没有达到预期的 6 兆瓦,更别提 10 兆瓦了。

 

小镇上 Boralex 电力公司仍有大量的电力剩余,但是由于与当地的水电局存在纠纷,他们在居民用电价格上存在争议。

 

Case 担心,这一纠纷的潜在后果就是,监管公司会提高 Kevin 公司的用电价格,逐步将 Ocean Falls Blockchain 逐出小镇

 

这已经不是政府第一次对与比特币矿工的合作关系感到不满了。在加拿大魁北克省,为了保护居民正常用电,监管机构正提高矿工的费率。在矿工们大规模挖矿后,华盛顿政府也对其进行了严厉的打击。

 

挖矿对电力的大量需求,可能会影响到现有的实体市场,围绕加密货币的讨论也成为了一种潜在的政治责任

 

尽管政府开始严厉打击比特币挖矿,但是,像 Ocean Falls 小镇这样的偏远地区基本上没有多少选择。近年来,这些偏远地带已经失去了很多业务

 

去年,在与 Boralex 电力公司发生纠纷后,小镇上的水电局突然意识到,或许剩余电力的最佳买主是这些比特币矿商们。随后,水电局还协助了另一家加密货币公司落户临近的 Houston 小镇,这个小镇上的工厂早在2014年就倒闭了。

 

Martin Inn 曾是 British Columbia 最大的酒店

 

Houston 小镇的工厂倒闭后,Toni Ziganash 也搬到了附近的 Ocean Falls 小镇上。刚开始,她只会在夏天来这里,今年,她计划长期驻扎在小镇上。她在镇上的旧银行大楼里经营着一家酒店,叫 LeMarston Lodging。

 

Ziganash 的酒店为当地经济提供了一部分支持,至少可以支撑一个杂货铺的运营。但是她认为 Kevin 会改变这一切,“毕竟,这一大堆电脑运转可能并不需要多少人”,她沉默道。

 

Ziganash 并不认为 Kevin 位小镇做了多少贡献。Ziganash 说,“小镇上的人口正趋于老龄化,很多居民的年龄都已经超过70岁了,他们对新事物并没有多少热情,所以,如果是我,我会想吸引更多的年轻人”。

 

除了比特币挖矿, Kevin 也有其他的商业计划,但他并没有承诺要吸引更多年轻人。Ocean Falls Blockchain 公司也在探索一种新的冷却方法,将计算机浸泡在非导电液体中,取代传统的电风扇冷却法

 

Kevin 还尝试着将计算机散发出来的热量转移到三文鱼养殖场,来保持水箱恒温。理论上来说,这两种技术还可以卖给其他的比特币矿工和数据中心运营商。与此同时,公司也鼓励员工在数据中心待上一段时间,至少这样还可以支撑杂货铺的营生,但这些还没有实际应用

 

Keith Cockell

 

小镇上还有一个本地人 Keith Cockell,他的父亲曾经是当地大坝的操作员。20世纪80年代,他也回到了小镇上帮助 Case 建造电力传输线。现在,他住在小镇上,做着父亲曾经的工作。

 

Cockell 有着落魄的童年,因为小镇的落魄光景,母亲发誓永远不会再回来。Cockell 说,即便是小镇不可能重回以前,他也会为这些涡轮机重新运转感到高兴。在嘈杂的嗡嗡声边上,Cockell 说到,“很多年来,我们一直在等一个人的出现……等到这天,我们准备开工,矿工们开始工作,伴随着响亮的嗡嗡声,小镇又有了活力,这些剩余的电量能够得到有效利用,这种感觉真好!

 

还想和本营小哥哥聊点啥?欢迎留言哦~

 

原文链接:

https://www.bloomberg.com/news/features/2018-09-04/the-bitcoin-boom-reaches-a-canadian-ghost-town

 

 

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