政府为什么要支持开源?

昨天去参加2008中国开源软件竞赛活动启动仪式,活动在北京西苑饭店举办。作为国家科技部和工业和信息化部支持的第三届中国开源软件竞赛活动,大会启动仪式上有不少国家的政府官员以及相关部门领导出席了这次会议。

主要的嘉宾名单包括:

  • 科技部高技术研究发展中心主任赵玉海
  • 科技部火炬高技术产业开发中心副主任马彦民
  • 中国开源软件(OSS)推进联盟主席陆首群
  • 中国软件行业协会理事长陈冲
  • 中国软件行业协会秘书长胡昆山
  • 科技部火炬高技术产业开发中心软件产业处处长宋少刚

此外,包括Sun、Intel等一些在开源领域有推动作用的企业也参加了这次会议。

然而长期来困扰我问题在于,作为国家政府,为什么要这样大力支持开源运动?每年投入数亿元的预算在这个似乎并不生蛋的领域到底有何价值?在昨天的会议上,通过前面几位领导的讲话,我认为他们当中大部分的领导对于开源文化和运作模式并没有太多认识与了解。然而他们依然要从政策层面上去支持开源,是什么原因推动他们这样做的呢?

参加完这次会议,并和一些朋友交流,我发现尽管官方对于开源的了解并不多,但是他们对开源意义和价值的理解,远远超过很多开发人员。

这话还得从政府采购说起。

从前除了少部分参与过政府采购的人才会对这个词汇有所理解。不过我们不妨用一个小事来说明“政府采购”的影响。 Windows桌面上有个大家都在使用的应用程序,叫做WinRAR,这个压缩与解压缩的软件本身在互联网上有提供给个人用户的共享版本,当然,作为企业和政府机构或事业单位是必须要购买正版的,如果你能想象我们庞大的政府机构以及事业单位的用户数量就知道这当中有多大一个产业。仅仅是一个电信运营商一次性购买WinRAR这么个小小的应用软件,就可以高达数千万元的成本,何况是整个国家所有的政府机关和企事业单位的集体采购。

由此,我们不难设想,作为桌面平台提供商的微软,每年在中国获得的利益到底有多少了。简直是个庞大的天文数字!动辄数十亿美金的政府采购金额,全因为微软没有一家像样的竞争对手,也就是说,我们的政府,我们的用户没有别的选择:你只能买Windows,也只能买那些基于Windows平台的应用。

正因如此,国家才会通过行政手段来参与开源软件的建设,这也无形中为微软制造出了竞争对手,并让桌面电脑用户有除了微软之外的另外一个选择。当然,全球目前在通过国家手段推广开源领域的不在少数,根据统计,目前有44个国家政府明确支持开源软件的发展,其中大部分都是欧洲的一些发达国家,在这些国家中,反对微软垄断的声音最为强烈。

在拥有了开源这张牌以后,微软的态度发生了大幅度的改变,包括Windows、Office在内的微软桌面端产品价格已经下降了很多,这至少为政府采购节省了数亿美金。因此,从这个角度看,政府支持开源这个动作卓有成效,对于开源数亿人民币的投入,换来的微软数亿美金的折扣,这也是为什么我会认为政府关于对于开源的意义与价值有更深刻、更独到的了解的原因。

尽管今天微软在桌面端的统治已经根深蒂固,但我仍然希望未来的我们,能够有多一种的选择,至少让我们的软件采购,不再那样被动。

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