算法究竟是个啥东西?

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你好,我是悦创。

算法,究竟是什么呢?(令人抓耳挠腮,想不明白)

1. 广义算法

广义而言,做一件事情/解决一个问题的方法,就是算法。

比如:
Case1:烙饼得把面粉加水和成团,擀成片,加油盐后卷成卷切成大面剂子,面剂子封口后擀成圆形,上锅烙,反几次直到两面焦黄,出锅乃成——这是烙饼的“算法“。是不是瞬间 Get!
Case2:做条裙子要先量尺寸,再裁布,然后缝纫镶边装拉锁——这是裙子制作的“算法“。
……

所有的算法都体现为一个过程:

  • 这个过程由若干工序(或称为步骤)组成;
  • 这些步骤按照一定的流程来加工某些原料;
  • 最终产生某种结果。

当然,要说起来,万事万物都有过程——一个东西放在那里不动还会生锈老化呢,都有“结果“的产出——比如铁锈。你是不是会想,那是不是万事万物皆为算法呢?

所以不用搞得那么玄妙,算法,原本就是人类创造的概念,四季更迭、万物消长这类“上帝的算法”并不在我们的讨论范围内。

我们关心的是:那些能够为我们完成任务或者解决问题的方法。换言之,我们讨论的算法一定有明确的目标,最终的产出也是为了达到目标。

那么总结一下,算法的几个重点要素就是:

1)目标
2)流程
3)原料
4)产出

小贴士:其中的流程是由若干步骤组成的,既然要产出结果,就不能没完没了。所以,流程中的步骤必须是有限的。这一点也叫做算法的有限性。

2. 计算机领域的算法

2.1 狭义的算法

作为广义算法的一个分支,计算机算法自然也具有前面说的几个要素。
广义算法流程的有限性对与计算机算法同样适用,此外,计算机算法的任何步骤都需要:

  • 有确切的定义 —— 确定性
  • 能够被分解为计算机可执行的基本操作,并且每个操作都能可以在有限时间内完成 ——可行性

计算机算法的流程实则是一个有限的操作序列,具体操作通过计算机指令来实现。

至于原料和产出,计算机处理不了面粉布匹,它能处理的只有数据而已。因此,无论是“原料”还是“产出”,于计算机算法而言,都是数据。

所以对于计算机算法而言,我们将原料称为输入数据,简称输入(Input),产出称为输出数据,简称输出(Output)

那么把上面几点综合起来,计算机算法就是(划重点):

  • 一个有限的、通过计算机指令实现的可执行操作序列;
  • 这个序列接受输入;
  • 对输入数据进行有限步骤的处理;
  • 最终产生确定的输出,用以实现算法的目标。

这个定义这么看起来貌似有点乱。没关系,我们可以从内外两个方面来直观地了解一下算法是什么。

小贴士: 从现在开始,我们所说的“算法”,如无特殊说明,指的都是计算机算法。

3. 从外面看,一个算法就像一个黑盒

这个黑盒能够解决某一类问题。我们把需要解决的问题作为输入扔到黑盒里面去,里面叮叮哐哐操作一番,过了一段时间之后,从里面倒出来一些输出。这些输出就是对输入对应问题的解答。

比如:

Case:这个黑盒是用来计算矩形面积的,那么我输入对应一个矩形的长和宽的两个数字,等待片刻(当然,这个片刻短到察觉不到),就得到了一个输出的数字,这就是这个矩形的面积值。

上面这个算法很简单。算法也可以很复杂,比如:

Case: 输入一个用户的个人信息(性别、年龄、所在地、职业、学历等),输出为针对这个用户定制的新闻页面或推荐商品目录或广告列表;
Case:输入用户当前位置和目的地位置,输出一条或多条到达目的地的路线规划和预计时间;
Case:输入一张人脸照片,输出这个人的身份信息;
……

复杂算法的背后可能实际是分成若干更小规模的算法协作实现的。

但无论如何,从外面看起来,总不过是输入问题->运作->输出答案而已。

4. 从内里看,算法 = 数据结构 + 控制流程

数据结构 & 控制流程——又来了两个新名词啊。后面也会有专门的章节分别讲解它们,现在我们只是简单的形象化描述一下而已。

4.1 数据结构

我们的算法既然是用来解决一类问题的,那么想必不能够只处理一份数据。
比如:

计算矩形面积的算法,肯定是可以计算长、宽为任意值的矩形的面积的。
不能只会计算长为10宽是5的矩形面积,当改成长为37宽为82的时候,它就不会算了。

同样一个算法,要能处理许多“份”数据,那么在算法内部描述对数据的处理时,就不能用确定的数值,而需要用一系列名称来指代各数据——这些用来指代的名称,这个我们叫做变量

例如:

在计算矩形面积的算法里,我们用变量 length 表示长,用另一个变量 width 表示宽。
那么算法内部,我们只需要计算这两个变量的乘积就可以了——计算的时候,我们不是写 5 x 10,或者 37 x 82,而是写成 length x width。

一个变量一次只能代表一个数吗?

假设:

我们有个算法,计算一个人在一段时间内花费钱财的总和的。
现在我要计算某一户人家在2018年12月的花费。
一看:这些天里爸爸总共花了76笔钱;妈妈花了569笔;儿子花了13笔。

对应到算法里面,我们怎么来利用变量呢?

用一个变量来指代具体的一笔钱吗?那处理妈妈花费的时候,我们要用569个变量吗?

真要这样的话,要统计妈妈一年的花费怎么办?如果妈妈一年花了73982笔钱,我们也用73982个变量?那计算她十年,二十年,五十年的花费怎么办?

所以这个时候,如果我们能有一种方法来指代“一串”数就好了。这个串可长可短,不管它多长,算法只要把里面的数一个挨着一个的加在一起就行了。

我们用一个变量来指代这个数字“串”,那么花费计算算法里只用一个变量就可以了!

这个时候,我们实际上就规定了一种数据的组织方式——许多具体的数值按照一定的相对位置和相互关系组合起来。比如,在这个花费“串”里,每一笔花费按照时间顺序一个接一个排成一队。

数据的组织方式,就叫做数据结构

数据结构有很多种,有简单有复杂。上面例子里的结构非常简单,一个个数字排成序列就好了。

上面算法根据这个序列,不仅能算这些花费的总额,还能算平均花销,还可以把单次最高消费找出来。
可是,如果我们要完成的任务变成:

  • 找到单次最高消费是在哪天花的。

就没办法了,因为现有的数据里没有时间信息。

为找到消费对应的时间,可以把每笔钱花出去的日期也“告诉”算法,但是如何告知呢?可以有多种方案,比如:

  • 方案-1: 用两个序列;第一个是数字序列,每一个数字代表一笔花销,第二个是时间序列,每一个时间表示花费一笔钱的时间点;这两个序列中的元素按照在序列中的位置一 一对应。
  • 方案-2: 只采用一个序列,不过这个序列中每个元素包含两个部分:时间和金额。

上述两个方案所对应的数据结构就是不同的。

如果我们还想看到:

每笔钱花在了什么地方?给了哪个商家?购买了什么产品或者服务?

那就需要把更多的信息“告诉”算法,采用的数据结构也就会更加复杂。

4.2 控制流程

回到前面的花销计算算法:计算“一个人在一段时间内花费钱财的总和”,选定用一个数字序列作为数据结构。

这个算法:

  • 接受一个数字序列作为输入;
  • 把这个序列里面的数字一个个“拿出来”;
  • 将拿出来的数值累加在一起;
  • 将最终的累加和结果输出出来。

整个过程有始有终,运行的顺序清晰明确,这就是控制流程。

控制流程的定义很简单:程序运行的步骤历程,就是控制流程。

对应不同的数据结构,当然有不同的处理方法。

**算法的控制流程往往和数据结构有关系。**换言之,同样目标的算法,因为所采用的数据结构不同,很可能会造成运行、求值的步骤顺序的不同。

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