深度学习框架PyTorch入门与实践:第一章 PyTorch简介

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1.1 PyTorch的诞生

2017年1月,Facebook人工智能研究院(FAIR)团队在GitHub上开源了PyTorch,并迅速占领GitHub热度榜榜首。下面是PyTorch的Logo(英文Torch是火炬的意思,所以Logo中有火焰):

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考虑到Python在计算科学领域的领先地位,以及其生态完整性和接口易用性,几乎任何框架都不可避免地要提供Python接口。终于,在2017年,Torch的幕后团队推出了PyTorch。PyTorch不是简单地封装Lua Torch提供Python接口,而是对Tensor之上的所有模块进行了重构,并新增了最先进的自动求导系统,成为当下最流行的动态图框架。

PyTorch一经推出就立刻引起了广泛关注,并迅速在研究领域流行起来。下图所示为Google指数,PyTorch自发布起关注度就在不断上升,截止2017年10月18日,PyTorch的热度已然超过其他三个框架(Caffe、MXNet和Theano),并且其热度还在持续上升中。

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1.2 常见的深度学习框架

随着深度学习的发展,深度学习框架如雨后春笋般诞生于高校和公司中。尤其是近两年,Google、Facebook、Microsoft等巨头都围绕深度学习重点投资了一系列新兴项目,他们也一直在支持一些开源的深度学习框架。

目前研究人员正在使用的深度学习框架不尽相同,有TensorFlow、Caffe、Theano、Keras等,常见的深度学习框架如下图所示。这些深度学习框架被应用于计算机视觉、语音识别、自然语言处理与生物信息学等领域,并获取了极好的效果。本节主要介绍当前深度学习领域影响力比较大的几个框架,限于笔者个人使用经验和了解程度,对各个框架的评价可能有不准确的地方。

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1.2.1 Theano

Theano最初诞生于蒙特利尔大学LISA实验室,于2008年开始开发,是第一个有较大影响力的Python深度学习框架。

Theano是一个Python库,可用于定义、优化和计算数学表达式,特别是多维数组(numpy.ndarray)。在解决包含大量数据的问题时,使用Theano编程可实现比手写C语言更快的速度,而通过GPU加速,Theano甚至可以比基于CPU计算的C语言快上好几个数量级。Theano结合了计算机代数系统(Computer Algebra System,CAS)和优化编译器,还可以为多种数学运算生成定制的C语言代码。对于包含重复计算的复杂数学表达式的任务而言,计算速度很重要,因此这种CAS和优化编译器的组合是很有用的。对需要将每一种不同的数学表达式都计算一遍的情况,Theano可以最小化编译、解析的计算量,但仍然会给出如自动微分那样的符号特征。

Theano诞生于研究机构,服务于研究人员,其设计具有较浓厚的学术气息,但在工程设计上有较大的缺陷。一直以来,Theano因难调试、构建图慢等缺点为人所诟病。为了加速深度学习研究,人们在它的基础之上,开发了Lasagne、Blocks、PyLearn2和Keras等第三方框架,这些框架以Theano为基础,提供了更好的封装接口以方便用户使用。

2017年9月28日,在Theano 1.0正式版即将发布前夕,LISA实验室负责人,深度学习三巨头之一的Yoshua Bengio宣布Theano即将停止开发:“Theano is Dead”。尽管Theano即将退出历史舞台,但作为第一个Python深度学习框架,它很好地完成了自己的使命,为深度学习研究人员的早期拓荒提供了极大的帮助,同时也为之后的深度学习框架的开发奠定了基本设计方向:以计算图为框架的核心,采用GPU加速计算。

2017年11月,LISA实验室在GitHub上开启了一个初学者入门项目,旨在帮助实验室新生快速掌握机器学习相关的实践基础,而该项目正是使用PyTorch作为教学框架。

点评:由于Theano已经停止开发,不建议作为研究工具继续学习。

1.2.2 TensorFlow

2015年11月10日,Google宣布推出全新的机器学习开源工具TensorFlow。TensorFlow最初是由Google机器智能研究部门的Google Brain团队开发,基于Google 2011年开发的深度学习基础框架DistBelief构建起来的。TensorFlow主要用于机器学习和深度神经网络研究,但它是一个非常基础的系统,因此也可以应用于众多领域。由于Google在深度学习领域的巨大影响力和强大的推广能力,TensorFlow一经推出就获得了极大的关注,并迅速成为如今用户最多的深度学习框架。

TensorFlow在很大程度上可以看做是Theano的后继者,不仅因为它们有很大一批共同的开发者,而且它们还拥有相近的设计理念,都是基于计算图实现自动微分系统。TensorFlow使用数据流图进行数值计算,图中的节点代表数学运算,而图中的边则代表这些节点之间传递的多维数组(张量)。

TensorFlow编程接口支持Python和C++。随着1.0版本的公布,Java、Go、R和Haskell API的alpha版本也被支持。此外,TensorFlow还可在Google Cloud和AWS中运行。TensorFlow还支持Windows7、Windows10和Windows Server 2016。由于TensorFlow使用C++ Eigen库,所以库可在ARM架构上编译和优化。这也就意味着用户可以在各种服务器和移动设备上部署自己的训练模型,无需执行单独的模型解码器或者加载Python解释器。

作为当前最流行的深度学习框架,TensorFlow获得了极大的成功,对它的评价也不绝于耳,总结起来主要有以下四点:

  • 过于复杂的系统设计,TensorFlow在GitHub代码仓库的总代码量超过100万行。这么大的代码仓库,对于项目维护者来说维护成为了一个难以完成的任务,而对于读者来说,学习TensorFlow底层运行机制更是一个极其痛苦的过程,并且大多数时候这种尝试以放弃告终。
  • 频繁变动的接口。TensorFlow的接口一直处于快速迭代之中,并且没有很好地考虑向后兼容性,这导致现在许多开源代码已经无法在新版的TensorFlow上运行,同时也间接导致了许多基于TensorFlow的第三方框架出现Bug。
  • 接口设计过于晦涩难懂。在设计TensorFlow时,创造了图、会话、命名空间、Place-Holder等诸多抽象概念,对普通用户来说难以理解。同一个功能,TensorFlow提供了多种实现,这些实现良莠不齐,使用中还有细微的区别,很容易将用户带入坑中。
  • 文档混乱脱节。TensorFlow作为一个复杂的系统,文档和教程众多,但缺乏明显的条理和层次,虽然查找很方便,但用户却很难找到一个真正循序渐进的入门教程。

由于直接使用TensorFlow的生产力过于低下,包括Google官方等众多开发者尝试基于TensorFlow构建一个更易用的接口,包括Keras、Sonnet、TFLearn、TensorLayer、Slim、Fold、PrettyLayer等数不胜数的第三方框架每隔几个月就会在新闻中出现一次,但是又大多归于沉寂,至今TensorFlow仍没有一个统一易用的接口。

凭借Google强大的推广能力,TensorFlow已经成为当今最炙手可热的深度学习框架,但是由于自身的缺陷,TensorFlow离最初的设计目标还很遥远。另外,由于Google对TensorFlow略显严格的把控,目前各大公司都在开发自己的深度学习框架。

点评:不完美但最流行的深度学习框架,社区强大,适合生产环境。

1.2.3 Keras

Keras是一个高层神经网络API,由纯Python编写而成并使用TensorFlow、Theano以及CNTK作为后端。Keras为支持快速实验而生,能够把想法迅速转换为结果。Keras应该是深度学习框架中最容易上手的一个,它提供了一致而简洁的的API,能够极大地减少一般应用下用户的工作量,避免用户重复造轮子。

严格意义上讲,Keras并不能称为一个深度学习框架,它更像一个深度学习接口,它构建于第三方框架之上。Keras的缺点很明显:过度封装导致丧失灵活性。Keras最初作为Theano的高级API而诞生,后来增加了TensorFlow和CNTK作为后端。为了屏蔽后端的差异性,提供一致的用户接口,Keras做了层层封装,导致用户在新增操作或是获取底层的数据信息时过于困难。同时,过度封装也使得Keras的程序过于缓慢,许多Bug都隐藏在封装之中,在绝大多数场景下,Keras是本节介绍的所有框架中最慢的一个。

学习Keras十分容易,但是很快就会遇到瓶颈,因为它缺少灵活性。另外,在使用Keras的大多数时间里,用户主要是在调用接口,很难真正学到深度学习的内容。

点评:入门很简单,但是不够灵活,使用受限。

1.2.4 Caffe/Caffe2

Caffe的全称是Convolutional Architecture for Fast Feature Embedding,它是一个清晰、高效的深度学习框架,核心语言是C++,它支持命令行、Python和MATLAB接口,既可以在CPU上运行,也可以在GPU上运行。

Caffe的优点是简洁快速,缺点是缺少灵活性。不同于Keras因为太多的封装导致灵活性丧失,Caffe灵活性的缺失主要是因为它的设计。在Caffe中最主要的抽象对象是层,每实现一个新的层,必须要利用C++实现它的前向传播和反向传播代码,而如果想要新层运行在GPU上,还需要同时利用CUDA实现这一层的前向传播和反向传播。这种限制使得不熟悉C++和CUDA的用户扩展Caffe十分困难。

Caffe凭借其易用性、简洁明了的源码、出众的性能和快速的原型设计获取了众多用户,曾经占据深度学习领域的半壁江山。但是在深度学习新时代到来之时,Caffe已经表现出明显的力不从心,诸多问题逐渐显现(包括灵活性缺少、扩展难、依赖众多环境难以配置、应用局限等)。尽管现在在GitHub上还能找到许多基于Caffe的项目,但是新的项目已经越来越少。

Caffe的作者从加州大学伯克利分校毕业后加入了Google,参与过TensorFlow的开发,后来离开Google加入FAIR,担任工程主管,并开发了Caffe2。Caffe2是一个兼具表现力、速度和模块性的开源深度学习框架。它沿袭了大量的Caffe设计,可解决多年了在Caffe的使用和部署中发现的瓶颈问题。Caffe2的设计追求轻量级,在保有扩展性和高性能的同时,Caffe2也强调了便携性。Caffe2从一开始就以性能、扩展、移动端部署作为主要设计目标。Caffe2的核心C++库能提供速度和便携性,而其Python和C++ API使用户可以轻松地在Linux、Windows、iOS、Android,甚至Raspberry Pi和NVIDIA Tegra上进行原型设计、训练和部署。

Caffe2继承了Caffe的优点,在速度上令人印象深刻。Facebook人工智能实验室与应用机器学习团队合作,利用Caffe2大幅加速机器视觉任务的模型训练过程,仅需1小时就训练完ImageNet这样超大规模的数据集。然而尽管已经发布半年多,开发一年多,Caffe2仍然是一个不太成熟的框架,官网至今没提供完整的文档,安装也比较麻烦,编译过程时常出现异常,在GitHub上也很少找到相应的代码。

极盛的时候,Caffe占据了计算机视觉研究领域的半壁江山,虽然如今Caffe已经很少用于学术界,但是仍有不少计算机视觉相关的论文使用Caffe。由于其稳定、出众的性能,不少公司还在使用Caffe部署模型。Caffe2尽管做了许多改进,但是还远没有达到替代Caffe的地步。

点评:文档不够完善,但性能优异,几乎全平台支持(Caffe2),适合生产环境。

1.2.5 MXNet

MXNet是一个深度学习库,支持C++、Python、R、Scala、Julia、MATLAB及JavaScript等语言;支持命令和符号编程;可以运行在CPU、GPU、集群、服务器、台式机或者移动设备上。MXNet是CXXNet的下一代,CXXNet借鉴了Caffe的思想,但是在实现上更干净。在2014年的NIPS上,同为上海交大校友的陈天奇与李沐碰头,讨论到各自在做深度学习Toolkits的项目组,发现大家普遍在做很多重复性的工作,例如文件loading等。于是他们决定组建DMLC(Distributed/Deep Machine Learning Community),号召大家一起合作开发MXNet,发挥各自的特长,避免重复造轮子。

MXNet以其超强的分布式支持,明显的内存、显存优化为人所称道。同样的模型,MXNet往往占用更小的内存和显存,并且在分布式环境下,MXNet展现出了明显优于其他框架的扩展性能。

由于MXNet最初由一群学生开发,缺乏商业应用,极大地限制了MXNet的使用。2016年11月,MXNet被AWS正式选择为其云计算的官方深度学习平台。2017年1月,MXNet项目进入Apache基金会,成为Apache的孵化器项目。

尽管MXNet拥有最多的接口,也获得了不少人的支持,但其始终处于一种不温不火的状态。个人认为这在很大程度上归结于推广不给力及接口文档不够完善。MXNet长期处于快速迭代的过程,其文档却长时间未更新,导致新手用户难以掌握MXNet,老用户常常需要查阅源码才能真正理解MXNet接口的用法。

为了完善MXNet的生态圈,推广MXNet,MXNet先后推出了包括MinPy、Keras个Gluon等诸多接口,但前两个接口目前基本停止了开发,Gluon模仿PyTorch的接口设计,MXNet的作者李沐更是亲自上阵,在线讲授如何从零开始利用Gluon学习深度学习,诚意满满,吸引了许多新用户。

点评:文档略混乱,但分布式性能强大,语言支持最多,适合AWS云平台使用。

1.2.6 CNTK

2015年8月,微软公司在CodePlex上宣布由微软研究院开发的计算网络工具集CNTK将开源。5个月后,2016年1月25日,微软公司在他们的GitHub仓库上正式开源了CNTK。早在2014年,在微软公司内部,黄学东博士和他的团队正在对计算机能够理解语音的能力进行改进,但当时使用的工具显然拖慢了他们的进度。于是,一组志愿者组成的开发团队构想设计了他们自己的解决方案,最终诞生了CNTK。

根据微软开发者描述,CNTK的性能比Caffe、Theano、TensorFlow等主流工具都要强。CNTK支持CPU和GPU模式,和TensorFlow/Theano一样,它把神经网络描述成一个计算图的结构,叶子节点代表输入或者网络参数,其他节点代表计算步骤。在Microsoft内部使用的目的而开发的,一开始甚至没有Python接口,而是使用了一种几乎没什么人用的语言开发的,而且文档有些晦涩难懂,推广不是很给力,导致现在用户比较少。但就框架本身的质量而言,CNTK表现得比较均衡,没有 明显的短板,并且在语音领域效果比较突出。

点评:社区不够活跃,但是性能突出,擅长语音方面的相关研究。

1.2.7 其他框架

除了上述的几个框架,还有不少框架,都有一定的影响力和用户。比如百度开源的PaddlePaddle,CMU开发的DyNet,简洁无依赖符合C++11标准的tiny-dnn,使用Java开发并且文档及其优秀的DeepLearning4J,还有英特尔开源的Nervana,Amazon开源的DSSTNE。这些框架各有优缺点,但是大多流行度和关注度不够,或者局限于一定的领域,因此不做过多的介绍。此外,还有许多专门针对移动设备开发的框架,如CoreML、MDL,这些框架纯粹为部署而诞生,不具有通用性,也不适合作为研究工具,同样不做介绍。

1.3 属于动态图的未来

2016年,随着TensorFlow的如日中天,几乎所有人都觉得深度学习框架之争接近尾声,但2017年却迎来了基于动态图的深度学习框架的爆发。

几乎所有的框架都是基于计算图的,而计算图又可以分为静态计算图和动态计算图,静态计算图先定义再运行(define and run),一次定义多次运行,而动态计算图是在运行过程中被定义的,在运行的时候构建(define by run),可以多次构建多次运行。PyTorch和TensorFlow都是基于计算图的深度学习框架,PyTorch使用的是动态图,而TensorFlow使用的是静态图。在PyTorch中每一次前向传播(每一次运行代码)都会创建一幅新的计算图,如下图所示。

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静态图一旦创建就不能修改,而且静态图定义的时候,使用了特殊的语法,就像新学一门语言。这还意味着你无法使用if、while、for-loop等常用的Python语句。因此静态图框架不得不为这些操作专门设计语法,同时在构建图的时候必须把所有可能出现的情况都包含进去,这也导致了静态图过于庞大,可能占用过高的显存。动态图框架就没有这个问题,它可以使用Python的if、while、for-loop的等条件语句,最终创建的计算图取决于你执行的条件分支。

我们来看看if条件语句在TensorFlow和PyTorch中的两种实现方式,第一个利用PyTorch动态图的方式实现。

import torch as t
from torch.autograd import Variable

N, D, H = 3, 4, 5

x = Variable(t.randn(N, D))
w1 = Variable(t.randn(D, H))
w2 = Variable(t.randn(D, H))

z = 10
if z > 10:
    y = x.mm(w1)
else:
    y = x.mm(w2)

第二个利用TensorFlow静态图的方式实现。

import tensorflow as tf
import numpy as np

N, D, H = 3, 4, 5
x = tf.placeholder(tf.float32, shape=(N, D))
z = tf.placeholder(tf.float32, shape=None)
w1 = tf.placeholder(tf.float32, shape=(D, H))
w2 = tf.placeholder(tf.float32, shape=(D, H))

def f1():
    return tf.matmul(x, w1)

def f2():
    return tf.matmul(x, w2)

y = tf.cond(tf.less(z, 0), f1, f2)

with tf.Session() as sess:
    values = {
        x: np.random.randn(N, D),
        z: 10,
        w1: np.random.randn(D, H),
        w2: np.random.randn(D, H)
    }

y_val = sess.run(y, feed_dict=values)

可以看出,PyTorch的实现方式和Python的语法一致,简洁直观;而TensorFlow的实现不仅代码冗长,而且十分不直观。

动态计算图的设计思想正被越来越多人所接受,2017年1月20日前后,先后有三款深度学习框架发布:PyTorch、MinPy和DyNet,这三个框架都是基于动态图的设计模式。PyTorch就是其中的佼佼者,至今已经成为动态图框架的代表。在PyTorch之前,Chainer就以动态图思想设计框架,并获得用户一致好评,然而Chainer是由日本科学家开发的,开发人员和文档都偏向于日本本土,没有很好地做推广。PyTorch的发布让许多用户第一次发现原来深度学习框架可以如此灵活、如此容易、还如此快速。

动态图的思想直观明了,更符合人的思考过程。动态图的方式使得我们可以任意修改前向传播,还可以随时查看变量的值。如果说静态图框架好比C++,每次运行都要编译才行(session.run),那么动态图框架就是Python,动态执行,可以交互式查看修改。动态图的这个特性使得我们可以在IPython和Jupyter Notebook上随时查看和修改变量,十分灵活。

动态图带来的另外一个优势是调试更容易,在PyTorch中,代码报错的地方,往往就是你写错代码的地方,而静态图需要先根据你写的代码生成Graph对象,然后在session.run()时报错,这种报错几乎很难找到对应的代码真正错误的地方。

1.4 为什么选择PyTorch

这么多深度学习框架,为什么选择PyTorch呢?

因为PyTorch是当前难得的简洁优雅且高效快速的框架。在笔者眼里,PyTorch达到目前深度学习框架的最高水平。当前开源的框架中,没有哪一个框架能够在灵活性、易用性、速度这三个方面有两个能够超过PyTorch。下面是许多研究人员选择PyTorch的原因。

  • 简洁:PyTorch的设计追求最少的封装,尽量避免重复造轮子。不像TensorFlow中充斥着session、graph、operation、name_scope、variable、tensor、layer等全新的概念,PyTorch的设计遵循tensor——>variable(autograd)——>nn.Module三个由低到高的抽象层次,分别代表高维数组(张量)、自动求导(变量)和神经网络(层/模块),而且这三个层次之间的联系紧密,可以同时进行修改和操作。简介的设计带来的另外一个好处就是代码易于理解。PyTorch的源码只有TensorFlow的十分之一左右,更少的抽象、更直观的设计使得PyTorch的源码十分易于阅读。在笔者眼里,PyTorch的源码甚至比许多框架的文档更容易理解。
  • 速度:PyTorch的灵活性不以速度为代价,在许多测评中,PyTorch的速度表现胜过TensorFlow和Keras等框架。框架的运行速度和程序员的编程水平有极大关系,但同样的算法,使用PyTorch实现的那个更有可能快过使用其他框架实现的。
  • 易用:PyTorch是所有的框架中面向对象设计的最优雅的一个。PyTorch的面向对象的接口设计来源于Torch,而Torch的接口设计以灵活易用而著称,Keras作者最初就是受Torch的启发才开发了Keras。PyTorch继承了Torch的衣钵,尤其是API的设计和模块接口都与Torch高度一致。PyTorch的设计最符合人们的思维,它让用户尽可能地专注于实现自己的想法,即所思即所得,不需要考虑太多关于框架本身的束缚。
  • 活跃的社区:PyTorch提供了完整的文档,循序渐进的指南,作者亲自维护的论坛供用户交流和求教问题。Facebook人工智能研究院对PyTorch提供了强力支持,作为当今排名前三的深度学习研究机构,FAIR的支持足以确保PyTorch获得持续的开发更新,不至于像许多由个人开发的框架那样昙花一现。在PyTorch推出不到一年的时间内,各类深度学习问题都有利用PyTorch实现的解决方案在GitHub上开源。同时也有许多新发表的论文采用PyTorch作为论文实现的工具,PyTorch正在受到越来越多人的追捧。

如果说TensorFlow的设计是“Make It Complicated”,Keras的设计是“Make It Complicated and Hide It”,那么PyTorch的设计真正做到了“Keep It Simple,Stupid”。简洁即是美。

使用TensorFlow能找到很多别人的代码,使用PyTorch能轻松实现自己的想法。

1.5 星火燎原

尽管2017年TensorFlow的新闻依旧铺天盖地,但是我们能够明显地感受到PyTorch正越来越流行。2017年的年度深度学习框架属于PyTorch。

2017年1月18日,PyTorch发布。

2017年2月,最著名的深度学习课程,斯坦福大学的CS231n公布了课程大纲,将发布才一个多月的PyTorch选为课程教学框架,使用PyTorch布置作业,并提供教程。

2017年3月31日~4月12日,奖金高达100万美元的Kaggle数据科学竞赛(Data Science Bowl 2017)落幕,名为grt123的队伍使用刚发布不久的PyTorch以较大优势夺冠。

2017年4月25日,深度学习年度盛会ICLR2017在法国举行,PyTorch获得了极大关注。短短三个月,PyTorch就获得了极大的认可。

2017年下半年,PyTorch的新闻越来越多,关注度持续提升。PyTorch 0.2版本发布,新增分布式训练、高阶导数、自动广播法则等众多新特性。

艾伦人工智能研究院开源了AllenNLP,基于PyTorch轻松构建NLP模型,几乎适用于任何NLP问题。

Facebook和微软宣布,推出Open Neural Network Exchange(ONNX,开放神经网络交换)格式,这是一个用于表示深度学习模型的标准,ONNX目前支持PyTorch、Caffe2和CNTK,未来会支持更多的框架。除了Facebook和微软,AMD、ARM、华为、IBM、英特尔、高通也宣布支持ONNX。

著名的深度学习教育网站fast.ai宣布,它们的下一个课程,将完全基于PyTorch,抛弃原来的TensorFlow和Keras。

不同于Google在各个场合大力宣传TensorFlow,PyTorch的流行更多是由于其简洁优雅的设计吸引了用户,几乎每一个PyTorch用户都会自发地宣传PyTorch。TensorFlow确实流行,但正如PyTorch slack中用户制作的一张调侃图所说,如果你无法用TensorFlow快速实现你的想法,不要因为TensorFlow最流行就使用它。

就在PyTorch发布不久后,OpenAI的科学家,Tesla的AI部门主管Andrej Karpathy就发了一篇意味深长的Twitter:

Matlab is so 2012. Caffe is so 2013. Theano is so 2014. Torch is so 2015. TensorFlow is so 2016. ?

2017年5月,Andrej Karpathy又发了一篇Twitter,调侃道:

I’ve been using PyTorch a few months now. I’ve never felt better. I have more energy. My skin is clearer. My eye sight has improved.

2019年马上要过去了,你还在等什么?

1.6 fast.ai放弃Keras+TensorFlow选择PyTorch

fast.ai CEO Jeremy Howard在fast.ai官网宣布下一个课程将完全基于一个使用PyTorch开发的框架,抛弃原来的TensorFlow和Keras框架。

官网通告部分翻译如下。

我们在开发《面向程序员的前沿深度学习》这门课程的时候遇到瓶颈,因为原来选的TensorFlow和Keras框架让我们处处碰壁。例如,现在自然语言处理中最重要的技术,大概是Attention模型。可是我们发现,当时在Keras上没有Attention模型的有效实现,而TensorFlow实现缺乏必要文档、不断地变化,而且过于复杂以至于难以理解。于是我们决定利用Keras实现Attention模型,这花了我们好长时间,调试过程也十分痛苦。
随后,我们开始尝试实现dynamic teacher forcing,这是神经网络翻译系统的关键,而且无论是在Keras里还是在TensorFlow里,我们都找不到这个模型的参考实现,而我们自己尝试实现的系统直接就不能用。
这时,PyTorch的第一个预发布版出现了。这个新框架不是基于静态计算图,而是一个动态的框架,这为我们带来了新的希望。动态框架让我们在开发自己的神经网络时,只需要写普通的Python代码,像正常用Python一样调试。我们都没有专门学习PyTorch,第一次用PyTorch,就用它实现了Attention模型和dynamic teacher forcing,只用了几个小时。
上文提到的那门课程的一个重要目标就是让学生能读最近的论文,然后实现它们。自己实现深度学习模型的能力十分重要,因为到目前为止,我们十分关注学术研究,对深度学习的应用反倒很有限。因此,用深度学习解决很多现实世界问题的时候,不仅需要了解基础技术,还要能针对特定的问题和数据实现定制化的深度学习模型。
PyTorch,让学生能充分利用普通Python代码的灵活性和能力构建、训练神经网络。这样他们就能解决更广泛的问题。
PyTorch的另一个好处是,它能让学生更深入地了解每个算法中发生了什么。用TensorFlow那样的静态计算图库,你一旦声明性地表达了你的计算,就把它发送到了GPU,整个处理过程就是一个黑箱。但是通过动态的方法,你可以完全进入计算的每一层,清楚地看到正在发生的情况。我们认为学习深度学习的最佳途径就是通过编程、实验,动态的方法正是我们的学生所需要的。
令我们惊奇的是,我们还发现很多模型在PyTorch上训练比在TensorFlow上更快。这和我们所熟知的“静态计算图能带来更多优化,所以应该性能更好”恰恰相反。
在实践中我们看到,有些模型快一点,有些慢一点,每个月都不一样。问题的关键似乎在以下两点。

  • PyTorch提供了开发人员的生产力和调试经验,因此可以带来更快的开发迭代和更好的实现。
  • PyTorch中更小、更集中的开发团队不会对每个功能都进行微优化,而是在整体设计上寻求“大胜”。

笔者认为fast.ai的这篇博客很好地对比了PyTorch和Keras+TensorFlow。

  • 许多论文方法都没有TensorFlow的开源实现,或者实现的质量不如人意,并且TensorFlow和Keras难以调试。
  • PyTorch容易上手(fast.ai研究人员第一次使用PyTorch就实现了Attention模型和dynamic teacher forcing)。
  • PyTorch易于调试、十分灵活、透明;TensorFlow和Keras难以调试,就像一个黑箱。
  • PyTorch比TensorFlow快。
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