区块链介绍

一、区块链的本质

区块链是什么?一句话,它是一种特殊的分布式数据库。

首先,区块链的主要作用是储存信息。任何需要保存的信息,都可以写入区块链,也可以从里面读取,所以它是数据库。

其次,任何人都可以架设服务器,加入区块链网络,成为一个节点。区块链的世界里面,没有中心节点,每个节点都是平等的,都保存着整个数据库。你可以向任何一个节点,写入/读取数据,因为所有节点最后都会同步,保证区块链一致。

二、区块链的最大特点

分布式数据库并非新发明,市场上早有此类产品。但是,区块链有一个革命性特点。

区块链没有管理员,它是彻底无中心的。其他的数据库都有管理员,但是区块链没有。如果有人想对区块链添加审核,也实现不了,因为它的设计目标就是防止出现居于中心地位的管理当局。

正是因为无法管理,区块链才能做到无法被控制。否则一旦大公司大集团控制了管理权,他们就会控制整个平台,其他使用者就都必须听命于他们了。

但是,没有了管理员,人人都可以往里面写入数据,怎么才能保证数据是可信的呢?被坏人改了怎么办?请接着往下读,这就是区块链奇妙的地方。

三、区块

区块链由一个个区块(block)组成。区块很像数据库的记录,每次写入数据,就是创建一个区块。

每个区块包含两个部分。

  • 区块头(Head):记录当前区块的元信息
  • 区块体(Body):实际数据

区块头包含了当前区块的多项元信息。

  • 生成时间
  • 实际数据(即区块体)的 Hash
  • 上一个区块的 Hash
  • ...

这里,你需要理解什么叫 Hash,这是理解区块链必需的。

所谓 Hash 就是计算机可以对任意内容,计算出一个长度相同的特征值。区块链的 Hash 长度是256位,这就是说,不管原始内容是什么,最后都会计算出一个256位的二进制数字。而且可以保证,只要原始内容不同,对应的 Hash 一定是不同的。

举例来说,字符串123的 Hash 是a8fdc205a9f19cc1c7507a60c4f01b13d11d7fd0(十六进制),转成二进制就是256位,而且只有123能得到这个 Hash。

因此,就有两个重要的推论。

  • 推论1:每个区块的 Hash 都是不一样的,可以通过 Hash 标识区块。
  • 推论2:如果区块的内容变了,它的 Hash 一定会改变。

四、 Hash 的不可修改性

区块与 Hash 是一一对应的,每个区块的 Hash 都是针对"区块头"(Head)计算的。

Hash = SHA256(区块头)

上面就是区块 Hash 的计算公式,Hash 由区块头唯一决定,SHA256是区块链的 Hash 算法。

前面说过,区块头包含很多内容,其中有当前区块体的 Hash(注意是"区块体"的 Hash,而不是整个区块),还有上一个区块的 Hash。这意味着,如果当前区块的内容变了,或者上一个区块的 Hash 变了,一定会引起当前区块的 Hash 改变。

这一点对区块链有重大意义。如果有人修改了一个区块,该区块的 Hash 就变了。为了让后面的区块还能连到它,该人必须同时修改后面所有的区块,否则被改掉的区块就脱离区块链了。由于后面要提到的原因,Hash 的计算很耗时,同时修改多个区块几乎不可能发生,除非有人掌握了全网51%以上的计算能力。

正是通过这种联动机制,区块链保证了自身的可靠性,数据一旦写入,就无法被篡改。这就像历史一样,发生了就是发生了,从此再无法改变。

每个区块都连着上一个区块,这也是"区块链"这个名字的由来。

五、采矿

由于必须保证节点之间的同步,所以新区块的添加速度不能太快。试想一下,你刚刚同步了一个区块,准备基于它生成下一个区块,但这时别的节点又有新区块生成,你不得不放弃做了一半的计算,再次去同步。因为每个区块的后面,只能跟着一个区块,你永远只能在最新区块的后面,生成下一个区块。所以,你别无选择,一听到信号,就必须立刻同步。

所以,区块链的发明者中本聪(这是假名,真实身份至今未知)故意让添加新区块,变得很困难。他的设计是,平均每10分钟,全网才能生成一个新区块,一小时也就六个。

这种产出速度不是通过命令达成的,而是故意设置了海量的计算。也就是说,只有通过极其大量的计算,才能得到当前区块的有效 Hash,从而把新区块添加到区块链。由于计算量太大,所以快不起来。

这个过程就叫做采矿(mining),因为计算有效 Hash 的难度,好比在全世界的沙子里面,找到一粒符合条件的沙子。计算 Hash 的机器就叫做矿机,操作矿机的人就叫做矿工。

六、难度系数

读到这里,你可能会有一个疑问,人们都说采矿很难,可是采矿不就是用计算机算出一个 Hash 吗,这正是计算机的强项啊,怎么会变得很难,迟迟算不出来呢?

原来不是任意一个 Hash 都可以,只有满足条件的 Hash 才会被区块链接受。这个条件特别苛刻,使得绝大部分 Hash 都不满足要求,必须重算。

原来,区块头包含一个难度系数(difficulty),这个值决定了计算 Hash 的难度。举例来说,第100000个区块的难度系数是 14484.16236122。

区块链协议规定,使用一个常量除以难度系数,可以得到目标值(target)。显然,难度系数越大,目标值就越小。

Hash 的有效性跟目标值密切相关,只有小于目标值的 Hash 才是有效的,否则 Hash 无效,必须重算。由于目标值非常小,Hash 小于该值的机会极其渺茫,可能计算10亿次,才算中一次。这就是采矿如此之慢的根本原因。

区块头里面还有一个 Nonce 值,记录了 Hash 重算的次数。第 100000 个区块的 Nonce 值是274148111,即计算了 2.74 亿次,才得到了一个有效的 Hash,该区块才能加入区块链。

七、难度系数的动态调节

就算采矿很难,但也没法保证,正好十分钟产出一个区块,有时一分钟就算出来了,有时几个小时可能也没结果。总体来看,随着硬件设备的提升,以及矿机的数量增长,计算速度一定会越来越快。

为了将产出速率恒定在十分钟,中本聪还设计了难度系数的动态调节机制。他规定,难度系数每两周(2016个区块)调整一次。如果这两周里面,区块的平均生成速度是9分钟,就意味着比法定速度快了10%,因此难度系数就要调高10%;如果平均生成速度是11分钟,就意味着比法定速度慢了10%,因此难度系数就要调低10%。

难度系数越调越高(目标值越来越小),导致了采矿越来越难。

八、区块链的分叉

即使区块链是可靠的,现在还有一个问题没有解决:如果两个人同时向区块链写入数据,也就是说,同时有两个区块加入,因为它们都连着前一个区块,就形成了分叉。这时应该采纳哪一个区块呢?

现在的规则是,新节点总是采用最长的那条区块链。如果区块链有分叉,将看哪个分支在分叉点后面,先达到6个新区块(称为"六次确认")。按照10分钟一个区块计算,一小时就可以确认。

由于新区块的生成速度由计算能力决定,所以这条规则就是说,拥有大多数计算能力的那条分支,就是正宗的比特链。

九、总结

区块链作为无人管理的分布式数据库,从2009年开始已经运行了8年,没有出现大的问题。这证明它是可行的。

但是,为了保证数据的可靠性,区块链也有自己的代价。一是效率,数据写入区块链,最少要等待十分钟,所有节点都同步数据,则需要更多的时间;二是能耗,区块的生成需要矿工进行无数无意义的计算,这是非常耗费能源的。

因此,区块链的适用场景,其实非常有限。

  1. 不存在所有成员都信任的管理当局
  2. 写入的数据不要求实时使用
  3. 挖矿的收益能够弥补本身的成本

如果无法满足上述的条件,那么传统的数据库是更好的解决方案。

目前,区块链最大的应用场景(可能也是唯一的应用场景),就是以比特币为代表的加密货币。

什么是比特币?

一、非对称加密

你可能听说过这个词,所谓非对称加密,其实很简单,就是加密和解密需要两把钥匙:一把公钥和一把私钥。

公钥是公开的,任何人都可以获取。私钥是保密的,只有拥有者才能使用。他人使用你的公钥加密信息,然后发送给你,你用私钥解密,取出信息。反过来,你也可以用私钥加密信息,别人用你的公钥解开,从而证明这个信息确实是你发出的,且未被篡改,这叫做数字签名(更详细的介绍请看《什么是数字签名》)。

现在请设想,如果公钥加密的不是普通的信息,而是加密了一笔钱,发送给你,这会怎样?

首先,你能解开加密包,取出里面的钱,因为私钥在你手里。其次,别人偷不走这笔钱,因为他们没有你的私钥。因此,支付可以成功。

这就是比特币(以及其他数字货币)的原理:非对称加密保证了支付的可靠性。

由于支付的钱必须通过私钥取出,所以你是谁并不重要,重要的是谁拥有私钥。只有拥有了私钥,才能取出支付给你的钱。(事实上,真实的交易流程稍有不同,私钥保证的不是取出支付给你的钱,而是保证只有你能把这些属于你的钱支付出去,详见后文。)

二、比特币钱包

对于比特币来说,钱不是支付给个人的,而是支付给某一把私钥。这就是交易匿名性的根本原因,因为没有人知道,那些私钥背后的主人是谁。

所以,比特币交易的第一件事,就是你必须拥有自己的公钥和私钥。

你去网上那些比特币交易所开户,它们会让你首先生成一个比特币钱包(wallet)。这个钱包不是用来存放比特币,而是存放你的公钥和私钥。软件会帮你生成这两把钥匙,然后放在钱包里面。

根据协议,公钥的长度是512位。这个长度不太方便传播,因此协议又规定,要为公钥生成一个160位的指纹。所谓指纹,就是一个比较短的、易于传播的哈希值。160位是二进制,写成十六进制,大约是26到35个字符,比如 1BvBMSEYstWetqTFn5Au4m4GFg7xJaNVN2。这个字符串就叫做钱包的地址,它是唯一的,即每个钱包的地址肯定都是不一样的。

你向别人收钱时,只要告诉对方你的钱包地址即可,对方向这个地址付款。由于你是这个地址的拥有者,所以你会收到这笔钱。

由于你是否拥有某个钱包地址,是由私钥证明的(具体的证明方法稍后介绍),所以一定要保护好私钥。这是极其重要的,如果你的私钥被偷了,你的比特币也就等于没了,因为他人可以冒用你的身份了,把钱包里面的钱都转走。

同样的,你向他人支付比特币,千万不能写错他人的钱包地址,否则你的比特币就支付到了另一个不同的人了。

三、交易过程

下面,我把整个流程串起来,看看比特币如何完成一笔交易。

一笔交易就是一个地址的比特币,转移到另一个地址。由于比特币的交易记录全部都是公开的,哪个地址拥有多少比特币,都是可以查到的。因此,支付方是否拥有足够的比特币,完成这笔交易,这是可以轻易验证的。

问题出在怎么防止其他人,冒用你的名义申报交易。举例来说,有人申报了一笔交易:地址 A 向地址 B 支付10个比特币。我怎么知道这个申报是真的,申报人就是地址 A 的主人?

比特币协议规定,申报交易的时候,除了交易金额,转出比特币的一方还必须提供以下数据。

  • 上一笔交易的 Hash(你从哪里得到这些比特币)
  • 本次交易双方的地址
  • 支付方的公钥
  • 支付方的私钥生成的数字签名

验证这笔交易是否属实,需要三步。

第一步,找到上一笔交易,确认支付方的比特币来源。

第二步,算出支付方公钥的指纹,确认与支付方的地址一致,从而保证公钥属实。

第三步,使用公钥去解开数字签名,保证私钥属实。

经过上面三步,就可以认定这笔交易是真实的。

四、交易确认与区块链

确认交易的真实性以后,交易还不算完成。交易数据必须写入数据库,才算成立,对方才能真正收到钱。

比特币使用的是一种特殊的数据库,叫做区块链(blockchain)

首先,所有的交易数据都会传送到矿工那里。矿工负责把这些交易写入区块链。

根据比特币协议,一个区块的大小最大是 1MB,而一笔交易大概是500字节左右,因此一个区块最多可以包含2000多笔交易。矿工负责把这2000多笔交易打包在一起,组成一个区块,然后计算这个区块的 Hash。

计算 Hash 的过程叫做采矿,这需要大量的计算。矿工之间也在竞争,谁先算出 Hash,谁就能第一个添加新区块进入区块链,从而享受这个区块的全部收益,而其他矿工将一无所获。

一笔交易一旦写入了区块链,就无法反悔了。这里需要建立一个观念:比特币不存放在钱包或其他别的地方,而是只存在于区块链上面。区块链记载了你参与的每一笔交易,你得到过多少比特币,你又支付了多少比特币,因此可以算出来你拥有多少资产。

五、矿工的收益

交易的确认离不开矿工。为什么有人愿意做矿工呢?

比特币协议规定,挖到新区块的矿工将获得奖励,一开始(2008年)是50个比特币,然后每4年减半,目前(2018年)是12.5个比特币。这也是比特币的供给增加机制,流通中新增的比特币都是这样诞生的。

你可能看出来了,每4年奖励减半,那么到了2140年,矿工将得不到任何奖励,比特币的数量也将停止增加。这时,矿工的收益就完全依靠交易手续费了。

所谓交易手续费,就是矿工可以从每笔交易抽成,具体的金额由支付方自愿决定。你完全可以一毛不拔,一分钱也不给矿工,但是那样的话,你的交易就会没人处理,迟迟无法写入区块链,得到确认。矿工们总是优先处理手续费最高的交易。

目前由于交易数量猛增,手续费已经水涨船高,一个区块2000多笔交易的手续费总额可以达到3~10个比特币。如果你的手续费给低了,很可能过了一个星期,交易还没确认。

一个区块的奖励金12.5个比特币,再加上手续费,收益是相当可观的。按照目前的价格,可以达到100万~200万人民币。想想看,运气好的话,几分钟就能挖到一个区块,拿到这样一大笔钱,怪不得人们对挖矿趋之若鹜。

六、区块的扩容

比特币协议规定,平均10分钟诞生一个区块。区块的大小只有 1MB,最多只能包含2000多笔交易。也就是说,比特币网络每10分钟,最多只能处理2000多笔交易,换算一下,就是处理速度为3~5笔/秒。

全世界的比特币交易这么多,可是区块链每秒最多只能处理5笔,这已经成为制约比特币发展的一个瓶颈。

很早就有人呼吁,改革比特币协议,提升处理速度。这件事在2017年8月有了一点眉目,当时区块链发生了一次分叉,诞生了一个新协议,称为 Bitcoin Cash(简称 BCH)。这种新货币其他方面都与比特币一致,就是每个区块的大小从 1MB 增加到了 8MB,因此处理速度提升了8倍,手续费也低得多。该协议是对原有区块链的分叉,因此当时持有比特币的人,等于一人获赠了一份同样数量的 BCH。

BCH 等于创造了一种新货币,还有人提议,原始比特币的区块大小提升到 2MB,这称为 SegWit2x 。这个建议原定于2017年11月实施,但是最后一刻由于缺乏共识,就被取消了,目前还在讨论中。

七、点对点网络

比特币是一个全世界的开放网络,只要你有服务器,就能加入这个网络,成为一个节点。每个节点都包含了整个区块链(目前大概 100多 GB),并且节点之间时刻不停地在同步信息。

当你发生了一笔支付,你所在的节点就会把这笔交易告诉另一个节点,直至传遍整个网络。矿工从网上收集各种新发生的交易,将它们打包写入区块链。一旦写入成功, 矿工所在节点的区块链,就成为最新版本,其他节点都会来复制新增的区块,保证全网的区块链都是一致的。

最后,你所在的节点也拿到了最新的区块链,从而得知你早先的那笔交易,已经写在里面了,至此交易确认成功。

八、还有一个问题

写到这里,我就介绍完了比特币的基本知识,希望你已经明白了比特币是怎么回事。但是还有一个根本的问题,我没有回答:比特币的本质到底是什么?

说到底,比特币只是区块链的一条记录,是凭空生成的,为什么可以当钱用?举例来说,矿工获得12.5个比特币的奖励,其实就是区块链有一个记录:"xxx地址获得12.5个比特币"。正是这行记录,导致该矿工获得了大笔金钱。如果区块链突然增加了一条记录,记载你的地址获得了1000个比特币,你就真的会有1000个比特币。这到底是为什么?


比特币如何利用区块链?

一、比特币的可信性

比特币要解决的核心问题,就是创造一种可信的数字凭证。由于这种凭证可信,所以能够当做货币。

比特币的技术基础是加密学,因为只有加密学才能保证它的可信性。一旦加密被破解,它就没法当作货币了。这也是这一类数字凭证被称为"加密货币"的原因。

技术人员对比特币感兴趣,还有一个重要原因。任何需要可靠的数字凭证的场合,也许都可以用到这种技术。

二、比特币的特点

比特币有三个特点,就是因为做到了这三点,所以它可信,能够当作钱。

首先,它不会被(轻易)偷走。或者反过来说,它使得你无法去偷别人,你只能花你自己的钱。因为必须要有别人的私钥,才能取出他的钱。正常情况下,你拿不到别人的私钥。

其次,它无法伪造。每一个比特币都能追溯来源,而所有比特币都来源于矿工获得的奖励。矿工只有新建区块,才能获得奖励,这是很难的事情,所以无法伪造比特币。

最后,它无法大批生成。原因跟上一条一样,比特币的发行速度是稳定的,现在每10分钟新增12.5个,然后每四年减半,最终停止增长。因此不会像纸币那样,政府滥发导致通货膨胀。

三、比特币有实体吗?

由于后面要提到的原因,比特币不可能拥有实体,没法做到"从口袋里掏出一个币"这种场景,交易都必须通过互联网完成。

你可能会说,钱都有实体,怎么可能存在无形的钱呢?答案正好相反,钱就应该是无形的,那些实体的钱其实是对物质材料的浪费,由于技术不够发达,不得不做成实体。

我小时候买东西,都必须用现金,否则没法证明,自己拥有购买力。只有通过实体的钱,才能保证对方确实收到了钱。如果银行业发达,就不用现金了,可以使用银行卡。支付的时候,对方抄一下银行卡号码,查询银行"这个账户有钱吗"。银行回答有钱,OK,成交。

但是,互联网使得实体的银行卡也不需要了。如果存在一个开放的中央记账系统,任何人都可以查询,你把钱划到老板的账户,老板查询一下,发现收到了,交易自动成交,整个过程都是无形的,还需要什么银行卡呢?


这个中央记账系统已经实现了,就叫做区块链。

四、区块链的作用

区块链就是一个数据库,记载了所有的交易,用作中央记账系统。

每笔交易的核心,就是一句话,比如"张三向李四转移了1个比特币"。为了证明这句话可信,张三为它加上了数字签名。任何人都可以用张三的公钥,证明这确实是张三本人的行为。另一方面,其他人无法伪造张三的数字签名,所以不可能伪造这笔交易。

矿工们收到这句话,首先验证数字签名的可信性,然后验证张三确实拥有这些比特币(每一笔交易都有上一笔交易的编号,用来查询比特币的来源)。验证通过以后,就着手把这句话写入区块链了。一旦写入区块链,所有人就都可以查询到,因此这笔比特币就被认为,从张三转移到了李四。

区块链的作用就是把这句话永久保存下来了,让任何人都可以查看,并且任何人(包括张三本人在内)都无法再修改了。

货币是什么?其实就是这句话。这一句话就完成了一次支付。我们平时用人民币支付,其实只是用纸币表达这条信息。如果每个人都可以实时写入/读取中央记账系统(区块链),那么完全可以不携带货币。

五、双重支出

前面说过,交易不可能被伪造。但是,由于每一笔交易都是一串二进制信号,因此可能被复制。举例来说,"张三向李四转移了1个比特币"这句话,可能被其他人复制,也可能被张三自己复制,提交到区块链。

如果这句话被两次写入区块链,就意味着张三可以把同一笔钱花掉两次。但是,第二次写入的时候,查询区块链可以发现张三已经把这笔钱花掉了,从而认定这是不合法的交易,不能写入区块链。因此,复制交易是不可能的。

比较麻烦的是另一种情况,就是张三把同一笔钱付给两个人。他先向区块链提交一个交易"张三向李四转移了1个比特币",然后又提交了另一个交易"张三向王五转移了1个比特币"。这两个交易都可能被认为是真实的交易,从而进入区块链。因此,必须有办法防止出现这种情况。

情况一:同一个矿工收到了这两个交易。那么他会察觉到,它们不可能同时成立,因此选择其中的一笔写入区块链。

情况二:矿工 A 收到了第一笔交易,矿工 B 收到了第二笔交易,他们各自都会认定这是合法的交易,分别把这两笔交易写入了两个区块,这时区块链就出现了分叉。

比特币协议规定,分叉点之后最先达到6个区块的那个分支,被认定为正式的区块链,其他分支都将被放弃。由于区块的生成速度由计算能力决定,所以到底哪一笔交易最后会被写入区块链,完全由它所在的分支能吸引多少计算能力决定。隐藏的逻辑是,如果大多数人(计算能力)选择相信某一笔交易,那么它就应该是真的。

综上所述,双重支出不可能发生。因为中央记账系统总有办法发现,你把同一笔钱花了两遍。但是,这也说明了比特币的一个代价,就是交易不能实时确认,必须等待至少一个小时。



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