《程序员》2012年4期精彩内容:创业

基于云计算的办公革命

如果你对云计算应用的理解还停留在同步和共享个人私密文档的层面上,那么你可能会错过很多正在发生的激动人心的变化。

基于云环境的办公软件提供商Box是一家创建于2007年的公司,位于帕罗阿图。其创始人兼CEO Aaron Levis预言说:未来18~36个月,人们的工作方式将发生根本的革命性变化。

这个变化首先是从办公软件开始的。Box的诞生至少证明了一点:那就是在这个时代创办一家办公软件公司并不是一件很糟糕的事。未来的办公可能不属于微软的Office,可能不属于甲骨文和SAPCRM系统,但它或许属于Box

看看这家创业公司做了什么:它是一套完整的在线办公软件,具有强大的协作性,这表示它也是一套协作工具,更重要的是,它是一套大多数人都可以访问的公共云存储器。这意味着过去你至少需要一台服务器、一套Office办公工具和一个微软SharePoint协同工具才能勉强构建起一套协作式的工作环境,但现在Box把它们一次性地解决了。更重要的是,Box的架构具有高度的开放性,可以支持包括同样基于云计算的Google在线文档、办公和客户关系管理工具Salesforce,以及任何一款企业社交工具YammerMoxie的接入(这些都是硅谷近2~3年来涌现出的创业公司),也就是说,它是那些安装在你电脑和服务器上的应用程序的终结者。目前Box宣称已经有70%的全球500强企业是它的客户。

这个即将在未来18~36个月内引爆“办公革命”的趋势还体现在更多的方面:由于企业办公系统和数据中心、企业社交网络和云端的客户关系工具等被无缝地整合在一起,它释放了人们的办公空间和办公方式。让人们更倾向于“自由人自由联合”的工作状态——越来越多位于硅谷的大公司和商业楼宇代理商留出了“灵活流动”的办公室和空间,留给那些需要在不同场合与不同人一起工作的人们——今天与客户,明天与供应商或合作伙伴,后天与其他部门的同事。而另一些人则选择了灵活办公的方式,而不用每天赶到同一间办公室去。它同时催生了基于地理位置的寻找灵活办公空间的服务的诞生——LiquidSpace就是其中典型的代表。

这场办公革命还催生了另一个创业趋势的兴起——基于移动设备的视频协同会议系统。某种程度上它又是思科网真等大型笨重的演播室视频会议系统的终结者。办公空间的灵活和移动设备的普及,让能提供相对复杂协作、同时又维持清晰视频与交互质量的移动应用型视频会议服务变得越来越重要,而这一领域近两年也陆续诞生了诸如GoToMeetingFuzeMeetingMightyMeetingTwivilo等一系列初创型企业。

“群体智慧”的众包服务

对一家公司或机构来说,并非所有的工作事项都得由内部员工和指定的供应商完成;对于个人而言,也并非全部的需求都得通过某一个固定有组织的交易平台才能被满足。每个人都可能成为某项“特殊使命”的执行者,每个人都可以成为一个交易平台,每个人都可能成为别人的导师和助手,这是群体智慧的力量,也是硅谷工程师们创业的热门方向——如何利用群体智慧“众包”人们的需求,创造商业的价值。

其中最著名的例子是Zarrly。这是一家2011年刚成立的公司,它为用户提供了一个基于地理位置的、实时的、买方驱动的移动交易市场——几乎每个人心中都对每样东西有一个价格定位,而Zarrly就是促成这种交易。它完全由买方驱动——你可以发出邀约,出50美元寻找一个附近的人帮你到苹果专卖店里排队买一个新iPad,也可以开出30美元的价格邀请附近的一位高材生帮你解答一道复杂的微积分题目,或者出更高的价格请精通厨艺的附近的邻居为你烹饪一道地中海菜。这些交易在以往的市场中可能并不存在,但Zarrly创造了它们。

另一个类似的公司是Gigwalk。现在,很多大公司都通过Gigwalk的平台发布琐碎而繁杂的任务,而安装了Gigwalk手机客户端的用户,只需要完成这些相应的任务,符合买方的要求就可以得到相应的报酬。在创办初期,这家公司的任务大多是那些简单的“跑腿”型任务,比如帮Yelp收集餐馆照片,帮导航工具TomTom收集线下路况以及为微软Bing搜索引擎提供景点采集等。而随着时间的推移,一些智力含量更高的任务(gigs)开始出现在这个平台上——比如编程和代码外包等。它的数万名用户在过去一年里已在这个平台上赚取了上万美元的收入。

某种程度上,知名的社交问答网站Quora也是这种群体智慧和众包路线的产物。值得注意的是,创业者们在众包的细分领域似乎仍大有可为。之前有Waze作为典型的案例——它让司机在驾驶的时候开启GPS,通过智能手机的近距离传感实现语音控制,用户可以通过语音互相报告交通情况和提供导航互助,最终绘制成用户自发生成的交通路况地图。而最新的众包智慧案例发生在教育领域——OpenStudy是一家新成立的教育社交公司,你可以把它看作是中学教育的Quora,用户可以在上面发布不同学科的复杂题目,然后有其他的用户负责解答并获得积分。与Quora不同的是,为了强调“群体智慧”的效果,它采用实时的方式,大部分问题将在被抛出之后立即得到解答。

数据与物理设备相连接的未来医疗

也许移动健康与医疗会让乏味了很久的硬件设备领域重新焕发活力。因为几乎每一个与健康相关的App都最终将与人们的身体机能发生关联——它需要传感装置去捕捉关于人们身体的各种数据:无论是心跳、睡眠时的脑电波,还是运动中的脉搏周期,也无论这个传感装置是一部手机、一个微型测量仪和一条腕带。

2011年夏天刚创建的移动睡眠管理应用LARK就是一个典型的产品——它是一款iOS应用,用来监控人们的睡眠质量。除了作为记录与分析数据枢纽的应用程序之外,它还需要一个传感器和一条系在手腕上的腕带——前者通过蓝牙装置将用户睡眠时的生理体征传送到手机里的应用程序,后者是直接与用户身体发生接触的物理传感器。LARK的独立设备——传感器和腕带,被苹果的零售部门挑选为重点推荐的周边产品,摆放在加州任何一家苹果专卖店的显著位置。

类似的产品还包括著名的FitbitFitbit成立于2008年,它的产品是一款应用和一系列外接装置的组合。第一款Fitbit的外接装置是Fitbit Tracker,它是可以随身携带的芯片夹测量计,夹在身上的任一部位就可以将当天包括移动距离、移动脚步数量、卡路里的消耗量以及身体的活跃时间等各项数据记录下来。第二款产品是Fitbit Ultra,主要添加了睡眠质量监控功能。2012年它又发布了一款新的外接产品——Fitbit Aria的无线体重秤,能支持多达8名用户的数据储存和识别功能,适合家庭和团队使用。

也有人在尝试将移动终端本身当作传感器。新近创办的老年人健康状况追踪应用Elderaware就是一例,当这款程序开启时,它能利用重力感应装置,准确辨别用户的地理位置和身体状况。老年用户不慎摔倒或晕厥时,它能根据手机本身异常的反应而发送警报到呼叫中心,从而发起必要的紧急救助服务。然而由于用户行为方式本身的复杂程度,Elderaware创始人Rick Sheridan本身也考虑未来支持独立的设备,以更准确地监控和响应老年用户的生理和健康突发情况。考虑到保健和医疗将是一个拥有巨大需求的市场,这一领域的移动应用和独立的硬件设备需求将迎来井喷。

而另一个对独立硬件设备需求庞大的领域是移动支付:无论是PayPal最新的数字钱包和新兴支付平台Square对硬件的需求,还是更新兴的移动支付工具Level Up对传感装置的特定设计,独立硬件的作用正在凸显。这意味着传统的硬件工程师和测试工程师将更有机会在一家创业公司中扮演核心的角色,甚至创办一家新的公司,这并非软件工程师的专利。

下一代知识管理与搜索引擎

信息结构与算法仍是硅谷顶级公司和创业团队最推崇的事,它决定了一家创业公司能站得有多高。那些可能成为下一个GoogleFacebook的团队通常与这一领域密切相关。幸运的是,除了SoLoMo和电子商务那些炙手可热的项目之外,硅谷的一些团队从未放弃对这一领域的追求。

2008年创办的云笔记同步工具Evernote因为逐渐成为人们托管记忆数据的外部“大脑”而倍受青睐,成为人们管理日渐庞杂与琐碎知识信息的工具。而现在有更多工具将实现人们对知识更深入挖掘和管理的需求。例如一年半之前成立的知识分享与管理工具服务商Pearltrees——它本质上是一个开放和协作的网络兴趣图谱,但同时也是一个知识管理工具。它将你储藏的不同信息源和知识源装在不同的“气泡”里,由你自己创造“气泡”之间的逻辑与架构,就像树的枝蔓那样延展开来,实现分类管理知识和信息的需求。而其他的好友与协作者也可以根据你的知识分类枝蔓搜寻和“摘取”他们需要的知识气泡,放在自己的气泡图谱当中。它的乐趣在于对知识管理的分类与发现过程,以及在某一个知识门类之下,与他人针对信息的协作与分享方式。

毫无疑问,Pearltrees的出现依赖更为复杂的信息架构以及算法——人们在不断动态变化的信息分类与组合,以及与他们共享的信息图谱当中搜寻他们需要的信息。它本质上是一个信息搜索的算法引擎。事实上,这类强调算法、搜索精准与匹配度的公司在硅谷还有很多,有些甚至不为人知——比如为Facebook的社交化News Feed精确匹配推送提供算法和背后引擎的,就是一家叫做PageLever的小型创业公司。

似乎“终结Google”的下一代搜索引擎革命也可以预期。当大多数的互联网体验开始从PC转移到平板电脑和智能手机等移动设备上时,Google当年创造的基于PC网页的搜索技术就显得有些力不从心了。而最近出现了一家新的搜索引擎公司Everything.me似乎正在将搜索的未来引向另一个有趣但不可知的方向上:它专门为移动设备和平台设计,搜索的结果呈更可视化的图标状排列,颠覆了传统搜索的链接排列风格。更重要的是,它将为每个人提供定制化的搜索结果。尤其是当人们的日常搜索通常更倾向于围绕人、地点和具体的事物,在移动设备上进行时,Everything.me好像真的让搜索变成了另外一回事。

当然Everything.me不会是下一代搜索引擎唯一的样板。硅谷天使投资教父Paul Graham近日在《雄心万丈的创业思路》的博客中罗列了未来将发生颠覆性创新的几个领域,排在第一位的就是搜索引擎。他认为:“在10多年的时间里,换个搜索引擎(即使不用Google)的事在今天第一次变得可以想象了。”而在他做出这个论断之前,人们已经看到了诸多跃跃欲试的前仆后继者。

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