谈literal译名之选择

本文原发于我在JavaEye上的技术部落格,备份于此。


literal这个词很讨厌,现有的译法众多,但都问题多多,而且没有一种占据绝对优势。如文字量、直接量、常量、常值、字面量、字面值、实字等等,也有直接译作“文本”,或者保留英文不译,或者通过采取基本等价的意译来规避的。

对于译名我有一个观点,若是一个术语有多个译名,并长期无法有一个译名占据优势,其实就暗示这些译名很可能都存在问题。literal不幸也是如此。

首先literal不是constant,所以不好用“常量”来翻译——虽然乍一看它很像“常量”。尽管如此,还是有一种看法,认为 literal和常量、变量的差别只是赋值的时机,前者是在编译时,而后者是在运行时。根据这种看法,就有若干种“XX量”的译法,典型的如“字面量”、 “直接量”。

然而这种看法值得质疑。问题不在于何时赋值,而是literal根本没有赋值的概念。因为赋值(还有变量、常量)是语义上的概念,而literal完全不是语义层面的东西。

所以literal不太好译作“xx量”。“XX量”除了变量、常量外,就是如标量(scalar)或向量(vector),都是指具有某种计算性质,也是语义层面的概念。而literal没有这种含义。

也有人将其译作“xx值”,例如常值或字面值。这比“XX量”要好,但是literal其实也不是值,而是值的符号表达——也就是literal始终是文法层面的概念。

这从各种语言规范里可以看出来。

Java的语言规范,literal是在lexical一章。也就是,它和Token、Line Terminators还有Comments是一个层面的。

Python的语言规范,literal是在Lexical analysis一章中,与它并列的是Line Structure、Identifiers and keywords以及Operators等。

再如ECMAScript规范,literal也是在lexical conversions一章中的。

我们看看和literal并列的,其实都是文法中的某种符号或token,譬如标识符、运算符、分隔符、关键字、分隔符、空白符、终止符……乃至Unicode字符序列。因此,翻作“XX量”或“XX值”都是文不对题的。

其实我本来考虑过是否可翻成“值符”或“常值符”的。类似的,台湾除了“常值”的译法最为常见外,还存在一些译法,如“实字”和“定字”(葉秉哲 译法),其与“值符”的译法有相通处。但考虑再三,我觉得引入这样的新译法可能过于突兀,而且也存在一个问题——“值”通常会让人觉得是数值—— string literal若作“字符串值符”或许还容易理解的,function literal作“函数值符”就晦涩了,所以还是退而求其次,我倾向于选用已有的译法“文本”和稍作改造的“源文本”。

在目前我正在翻译的一书中,对literal就采取了这一译法。

其中对于soap的document/literal-style是这样处理的:

文档/文本式(document/literal-style)的SOAP绑定提供的响应更简单。


然后加译注如下:

所谓SOAP绑定,是指服 务如何转换为SOAP消息协议。wsdlsoap:binding元素上的style属性定义了绑定的风格,可以是RPC(远程过程调用)风格的,也可以 是文档(document)风格的。wsdlsoap:body元素上的use属性定义了soap主体(body)的使用方式,主体中的数据可以经过编码 (encoded),也可以直接使用文本(literal)。采用文档风格并且直接使用文本的,就是所谓文档/文本式 (document/literal)。而清单2.14则采用了RPC/编码式(RPC/encoded)。


对于之后的function literal,是这样处理的:

比如可以在运行时创建新的函数,可以通过不带函数名的源文本(literal) 直接创建出无名的函数对象……


然后加译注:

源文本(literal),是指程序源代码中用来表示固定的值的符号序列。例如在大多数语言中,引号包围的字符序列即为字符串源文本(string literal),表示一个特定的字符串值。


总的来说,我是把literal译作“文本”的,在编程语言语境下是译作“源文本”即“源代码中的文本”之意。“源代码中的文本”基本是 literal的直译。这个译法的主要问题是,当然不是所有源代码中的文本都是literal。然而其英文原词本来也不可能包含这个意思,所以直译无法包 括此意也是正常的。

文本一译,还与text存在冲突。但是把literal理解为text,总好过理解为var/const。而且使用“源文本”的译法,就不存在直 接冲突了。虽然大家可能把“源文本”对应到“source text”上,但这至少比其它译法都接近literal的实际意思,因为literal以及其他文法符号,不过就是source text分解后的具体成份。所以string literal用“字符串源文本”来翻译,大家想到的如果是“source text of the string”,那就恰好没错了。 
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